De Pluto-sonde van NASA steekt terug naar definitieve gegevens van Historic Flyby

Het ruimtevaartuig New Horizons van NASA is eindelijk klaar met het naar huis stralen van alle gegevens die het verzamelde tijdens de historische vliegtrip van Pluto in juli 2015.

Het laatste stukje flyby-gegevens bereikte missiebesturing in het Johns Hopkins Applied Physics Laboratory (APL) in Laurel, Maryland, dinsdagmorgen vroeg (25 oktober), aldus NASA-functionarissen. New Horizons bevindt zich op dit moment 3,4 miljard mijl (5,5 miljard kilometer) van de aarde, dus het duurt langer dan 5 uur om met de snelheid van het licht te bewegen tussen de sonde en zijn handlers.

"De Pluto-systeemgegevens die New Horizons verzamelden, hebben ons keer op keer verbaasd met de schoonheid en complexiteit van Pluto en haar manenstelsel", zei New Horizons hoofdonderzoeker Alan Stern van het Southwest Research Institute in Boulder, Colorado, in een uitspraak. ['Land' op Pluto in deze geweldige video over New Horizons]

"Er is veel werk voor de boeg om de meer dan 400 wetenschappelijke waarnemingen te begrijpen die allemaal naar de aarde zijn gestuurd", voegde Stern eraan toe. "En dat is precies wat we gaan doen: wie weet wanneer de volgende gegevens van een ruimtevaartuig dat een bezoek brengt aan Pluto worden verzonden?"

De $ 700 miljoen New Horizons-missie die in januari 2006 is gelanceerd, heeft als taak om de allereerste kijk op Pluto van dichtbij te bekijken. Het ruimtevaartuig voerde zijn epische flyby uit op 14 juli 2015 en kwam op slechts 12.550 km van het ijskoude oppervlak van de dwergplaneet.

New Horizons verzamelde meer dan 50 gigabit aan data tijdens de nauwe ontmoeting - ongeveer 100 keer meer dan het in staat was om onmiddellijk naar huis te stralen, aldus NASA-functionarissen. Dus het New Horizons-team beval de sonde om een ​​paar data-sets met hoge prioriteit direct na de flyby te verzenden; de rest van de informatie is de afgelopen 15 maanden binnengedrongen.

En nu is dat werk gedaan.

"We hebben onze pot met goud", zei Mission Operations Manager Alice Bowman van APL in dezelfde verklaring.

New Horizons is momenteel op weg naar een klein object met de naam 2014 MU69, dat ongeveer 1 miljard mijl (1,6 miljard km) voorbij Pluto ligt. Op 1 januari 2019 zal het ruimtevaartuig een close flyby van 2014 MU69 uitvoeren, als onderdeel van een uitgebreide missie die NASA deze zomer goedkeurde.

Het New Horizons-team zorgt ervoor dat alle gegevens van de Pluto-flys in goede staat zijn en ruimt het ingebouwde geheugen van het ruimtevaartuig om ruimte te maken voor de observaties die New Horizons zal maken tijdens zijn uitgebreide missie, zei Bowman.