Supersnel militair vliegtuig verloren in testvlucht

Dit verhaal is bijgewerkt om 17.43 uur. EDT.

Noot van de redactie: DARPA heeft laat op de avond een update vrijgegeven waarin wordt bevestigd dat het Falcon HTV-2-vliegtuig de Pacifische Oceaan langs de geplande vliegroute heeft getroffen. Lees hier het volledige verhaal.

Het Amerikaanse leger verloor het contact met een onbemand hypersonisch zweefvliegtuig kort nadat het vandaag op een testvlucht (11 augustus) was gelanceerd als onderdeel van een wereldwijd wapeninspanningsprogramma om voertuigen te ontwikkelen die in Mach 20 kunnen vliegen en elk doelwit in de wereld kunnen bereiken in een uur.

De DARPA-zweefvliegtuig, genaamd de Falcon Hypersonic Test Vehicle 2 (HTV-2), gestraald van Vandenberg Air Force Base in Californië bovenop een Minotaur 4-raket om 07:45 uur PDT.

Volgens DARPA-updates leek de testvlucht goed te gaan tot de glijfase, toen controlestations het contact met het HTV-2-voertuig verloren. [Foto's: Test Mach 20 van DARPA Hypersonic Glider]

"Range-assets hebben telemetrie verloren met HTV2", schreven DARPA-officials ongeveer 36 minuten na de lancering in een Twitter-bericht.

De controlestations die zich verderop in het bereik van de vliegroute van het voertuig boven de Stille Oceaan bevinden, vonden ook niet het hypersonische HTV-2-zweefvliegtuig. Het voertuig is ontworpen om zichzelf te laten crashen in de oceaan aan het einde van zijn missie.

"Downrange-middelen hebben tracking of telemetrie niet teruggekregen. HTV2 heeft een autonoom vluchtbeëindigingsvermogen", schrijven DARPA-functionarissen.

Of de testvlucht al zijn objectieven heeft ontmoet, is nog steeds onduidelijk, maar dit is de tweede testvlucht van het Falcon HTV - 2 programma dat voortijdig is geëindigd. Een testvlucht van april 2010 eindigde negen minuten in de vlucht, ook door verlies van contact.

Het HTV-2 voertuig zou naar verwachting suborbitale ruimte bereiken, dan de atmosfeer van de aarde opnieuw binnengaan en glijden op hypersonische snelheid om bestuurbare vlucht aan te tonen met snelheden rond Mach 20, wat ongeveer 13.000 mph is. Met die snelheid, meer dan 20 keer de snelheid van geluid, kon een voertuig binnen 12 minuten vliegen van New York naar Los Angeles, aldus ambtenaren van DARPA.

Een video-animatie van de HTV-2-vluchttest laat zien hoe het hypersone voertuig naar verwachting uit zijn raket raakte en vervolgens door de atmosfeer van de aarde zweefde voor een onvermijdelijke en opzettelijke duik in de Stille Oceaan aan het einde van zijn missie.

Een wereldwijd stakingsvermogen

De HTV-2 maakt deel uit van een programma genaamd Prompt Global Strike genaamd DARPA (wat een afkorting is voor Defense Advanced Research Projects Agency) om geavanceerde wapensystemen met extreem bereik te ontwikkelen.

"Het ultieme doel is een mogelijkheid die overal in de wereld in minder dan een uur kan bereiken." DARPA-functionarissen schreven in een missiebeschrijving. "Het HTV-2-voertuig is een 'datafabriek' met tal van sensoren die gegevens verzamelen in een onzekere operationele envelop. ' [7 Sci-Fi wapens van morgen hier vandaag]

Hypersonisch vliegplan voor HTV-2-zweefvliegtuig

Voor de hypersonische test van vandaag, werd verwacht dat het HTV-2-voertuig in de suborbital-ruimte zou loskomen, los van zijn Orbital Sciences Corp.-built Minotaur 4-raket, en dan opnieuw de atmosfeer inging. Tijdens de herintroductiefase werd van het voertuig verwacht dat het raketstuwraketten zou gebruiken om zijn koers te behouden, volgens een DARPA-beschrijving.

"Aannames over de hypersonische vlucht van Mach 20 werden gemaakt op basis van op fysica gebaseerde computermodellen en simulaties, windtunneltests en gegevens verzameld uit de eerste testvlucht van HTV-2 - de eerste echte gegevens die beschikbaar zijn in dit vluchtregime op Mach 20," zei Air Force Maj. Chris Schulz, programmamanager van HTV-2, in een verklaring. "Het is tijd om nog een vluchttest uit te voeren om onze aannames te valideren en meer inzicht te krijgen in extreem hoge Mach-regimes die we niet volledig op de grond kunnen repliceren."

Na de re-entry manoeuvre, was de HTV-2 gepland om een ​​pull-up fase binnen te gaan om zijn snelheid en hoogte te regelen voor de lange glijdende beweging terug naar de Aarde. Tijdens het glijden is het voertuig geprogrammeerd om manoeuvres uit te voeren om de aërodynamische prestaties te testen, aldus DARPA-officials.

De HTV-2 zou naar verwachting de hypersonische testvlucht beëindigen door een rolmanoeuvre uit te voeren om opzettelijk in de Stille Oceaan te crashen. DARPA-functionarissen zeiden dat meer dan 20 waarnemingsstations de hele vlucht van ruimte, land, schepen en vliegtuigen zullen controleren.

Hypersonische tests in windtunnels op de grond kunnen typisch omstandigheden recreëren met snelheden tot Mach 15, en slechts voor een paar milliseconden tegelijk, zei Schulz.

"En zelfs dan zouden we niet precies weten wat te verwachten, alleen gebaseerd op de momentopnames in grondtesten," zei Schulz. "Alleen vliegproeven onthullen de harde en onzekere realiteit."

Opmerking van de redactie: dit verhaal is bijgewerkt om correct weer te geven dat de test is gestart op 11 augustus.