Columbia's Marathon Mission reikt naar de Finish Line

(Noot van de redacteur: dit verhaal werd oorspronkelijk gepubliceerd op 31 januari 2003.)

CAPE CANAVERAL, Fla. - Shuttle Columbia is klaar om thuis te komen.

Na zestien dagen intens, 24 uur per dag wetenschappelijk onderzoek stopten de zevenkoppige Columbia-ploeg op vrijdag hun experimenten, pakten hun spullen in en voerden tests uit van de systemen die ze nodig hebben voor de geplande landing op zaterdag.

De touchdown in het Kennedy Space Center is gepland om 16.16 uur EST (1416 GMT) en de weersvoorspelling ziet er goed uit.

"Dit was een zeer succesvolle missie," zei vliegendirecteur Leroy Cain vrijdag. "Eerlijk om te zeggen dat het de verwachtingen van de mensen vanuit een wetenschappelijk standpunt ver overtreft, dus we zijn erg tevreden."

Cain zei dat hij ook blij was met de shuttle, die al zijn routinematige controles van de voorstuwing van zijn stuwraketten, hydraulica en andere systemen die cruciaal waren voor de re-entry-procedure passeerde.

"We hadden geen problemen, het voertuig presteerde vandaag feilloos, omdat het de hele missie heeft," zei Cain.

Een zorg die donderdag werd besproken, betrof de fragiele tegels voor hittebescherming die een groot deel van het oppervlak van de shuttle afdekken en het voertuig en de bemanning beschermen tegen de hoge temperaturen die tijdens re-entry worden gecreëerd.

Video van de lancering van 16 januari vanuit Florida laat zien wat waarschijnlijk een stuk isolatieschuim is dat uit de externe tank van Columbia valt en de linker vleugel van het ruimtevliegtuig raakt nabij zijn voorrand, mogelijk wat tegels beschadigend.

Cain zei dat ingenieurs de situatie hebben bestudeerd en zich niet ongerust maken.

"We hebben de situatie met de tegel op de linkervleugel grondig bekeken en we hebben geen enkele zorg," zei Kaïn. "Daarom hebben we niets veranderd met betrekking tot ons trajectontwerp."

De landingsvoorbereidingen van zaterdag beginnen om 4:18 uur EST (0918 GMT) als de bemanning begint te werken via hun de-orbitielijst. Dat zal worden gevolgd door het sluiten van de laadruimtedeuren van Columbia om 17.35 uur EST (1035 GMT).

Als alles goed blijft gaan en het weer meewerkt, zal Cain STS-107 commandant Rick Husband vertellen om iedereen thuis te brengen en de rem raketten van de shuttle af te vuren om 8:15 uur EST.

Dat zal een uur durende, hypersone duik door de atmosfeer van de aarde teweegbrengen, wat leidt tot een landing op baan 33 bij KSC.

Naar verwachting zal Colombia omstreeks 8.55 uur EST (1355 GMT) aankomen in de omgeving van San Francisco, met de shuttle goed in de atmosfeer en helder brandend met een lange reeks plasma achteraan.

"Dit zal een zeer goede visuele waarneming zijn voor mensen in het bijzonder aan de westkust, evenals in het midden van Arizona, New Mexico," zei Cain. "Het zou een vrij spectaculair evenement moeten zijn voor mensen die nog nooit een shuttle gezien hebben, vooral 's nachts."

De terugkeer van Columbia met de eerste Israëlische astronaut Ilan Ramon zal worden begroet door een strakke beveiliging en een volledig contingent van wetenschappers die aanwezig zullen zijn om hun experimenten te claimen, alsook om post-flight medische studies uit te voeren over de zeven astronauten.