Burgerwetenschappers helpen bij het vinden van buitenaardse planeten

Buitenaardse planeten achtervolgen, is niet alleen meer voor professionele astronomen.

Duizenden burgerwetenschappers hebben zich gebogen over gegevens van NASA's ruimtevaartuig Kepler, dat tot nu toe 1.235 potentiële buitenaardse werelden heeft ontdekt. Tot op heden hebben de amateurs 50 kandidaat-planeten gemarkeerd die de geavanceerde software van de missie mogelijk hebben gemist, zo meldt Time Magazine.

Het maakt allemaal deel uit van een project genaamd Planethunters.org, dat de veeleisende ogen van de massa's oproept om patronen op te pakken in bergen met gegevens.

"Het is echt de wijsheid van de menigte", zei hoofdonderzoekster Meg Schwamb van Yale, volgens Time.

Duizenden frisse ogen

De ruim 600 miljoen Kepler-ruimtetelescoop, die in maart 2009 werd gelanceerd, vindt buitenaardse planeten door te zoeken naar kleine, veelbetekenende duikvluchten in de helderheid van een ster, veroorzaakt wanneer een planeet overgaat - of kruist voor - vanuit het perspectief van de aarde.

Voordat Kepler langskwam, hadden astronomen ongeveer 500 planeten rond verre sterren ontdekt. Kepler heeft al 1.235 "kandidaten" aan deze lijst toegevoegd, wat moet worden bevestigd door follow-upobservaties. Onderzoekers hebben geschat dat ten minste 80 procent van deze werelden de echte deal zal blijken te zijn.

Kepler staart onophoudelijk naar een stukje hemel met ongeveer 150.000 sterren, op zoek naar de kleine lichtjes die op een doorgaande buitenaardse planeet kunnen wijzen. Het vindt deze kleine blips met behulp van geavanceerde zeefsoftware.

Maar sommige planeten kunnen mogelijk door de kloven glippen - en dat is waar de burgerwetenschappers binnenkomen. Het menselijk oog is goed in het herkennen van patronen, tijdrapporten en Planethunters.org maakt gebruik van die kwaliteit.

Bezoekers van de website hebben een minimale training nodig - slechts een simpele uitleg van waar ze naar moeten zoeken (over het algemeen een reeks regelmatige dips in de helderheid van een ster na verloop van tijd). Daarna kunnen ze door pakken Kepler-gegevens scrollen, met de kans om een ​​voorheen onontdekte buitenaardse planeet te vinden.

En dat gebeurt. In de paar maanden dat Planethunters.org actief was, hebben ongeveer 22.000 bezoekers van de site bijna 50 potentiële planeten gevonden, volgens Time. Deze nieuwe kandidaten worden naar het hoofdkantoor van Kepler gestuurd in het Ames Research Center van NASA in Moffett Field, Californië, voor vervolgonderzoek.

Het idee achter Planethunters.org is vergelijkbaar met dat van het Galaxy Zoo-project, dat amateurhulp inschakelt om een ​​miljoen sterrenstelsels te catalogiseren en te karakteriseren naar hun vorm.

Blij voor de hulp

De wetenschappers van Kepler zijn meer dan blij met de hulp die de amateurs bieden - en ze zijn niet geschokt door hun zeer reële bijdragen, Time-rapporten.

"Het is absoluut geen verrassing voor mij dat ze planeetkandidaten zouden vinden die we hebben gemist," zei Kepler's adjunct-hoofdonderzoeker Natalie Batalha. Het kan moeilijk zijn voor de Kepler-software om sterren te onderscheiden die op natuurlijke wijze pulseren van die die dimmen vanwege planeettransits, voegde ze eraan toe. "Onze software doet het goed om deze sterren te wieden, maar het is niet perfect."

Planethunters.org profiteert niet alleen van de Kepler-missie, rapporteert Time. Het zorgt voor een gevoel van verwondering en opwinding dat mensen kan vasthouden aan wiskunde en wetenschap - misschien helpt het om veel toekomstige planeetjagers van de professionele variëteit te inspireren.

"Je hebt kinderen die dit doen en de sensatie ervaren van iets voor de eerste keer te zien dat niemand anders ooit heeft gezien," zei Batalha. "Het is gewoon geweldig."