Toekomst van astero√Įde onderscheppen missie hangt af van het Congres

THE WOODLANDS, Texas - Plannen om een ‚Äč‚ÄčNASA-missie voort te zetten om een ‚Äč‚Äčkleine asteroïde te onderscheppen, zullen afhangen van een besluit dat eind april op de begroting van NASA voor 2017 zal worden genomen, zei een ambtenaar van het Agentschap op 20 maart.

In een interview na een gemeenteraadsvergadering op de Lunar and Planetary Science Conference hier, zei Jim Green, directeur van de planetaire wetenschapsdivisie van de NASA, dat een besluit over de vraag of de Double Asteroid Redirection Test (DART) -missie verder gaat, afhankelijk is van financiering door en richting van het Congres.

"We wachten op een nieuw budget en de begeleiding om verder te gaan," zei hij. NASA werkt momenteel onder een permanente resolutie (CR) die het agentschap op het niveau van 2016 tot en met 28 april financiert. Het Congres moet dan een volwaardige kredietenrekening voor het agentschap doorgeven of het CR verlengen, waarschijnlijk tot het einde van het fiscale jaar september 30.

DART voltooide onlangs fase A van het eerste ontwikkelingswerk en bevindt zich nu in een "brugperiode" totdat financiering beschikbaar is om fase B-werkzaamheden te starten, zeiden projectfunctionarissen tijdens een vergadering op de conferentie eerder dezelfde dag. Het betreden van fase B "zal niet gebeuren tot de onzekerheid in het NASA-budget in '17 en '18 is opgelost ', zei Cheryl Reed, projectmanager van DART aan het John's Hopkins University Applied Physics Laboratory, tijdens de bijeenkomst.

DART is gepland om te starten in het begin van 2021 en reizen naar de nabije aarde-asteroïde Didymos, botsende met een kleine maan in een baan rond de asteroïde in eind 2022. Waarnemingen van de verandering in de baan van de maan zullen wetenschappers in staat stellen om de effectiviteit van zogenaamde kinetische botslichamen te bestuderen die kan worden gebruikt om de baan van een potentieel gevaarlijke asteroïde te veranderen.

DART is de bijdrage van de NASA aan een internationale inspanning die bekend staat als de Asteroid Impact and Deflection Assessment (AIDA), die ook bedoeld is om een ‚Äč‚ÄčEuropees ruimtevaartuig, de Asteroid Impact Mission (AIM), te omvatten. Tijdens een ministeriële vergadering in december hebben de leden van het Europees Ruimteagentschap er echter voor gekozen om AIM niet te financieren, waardoor die missie in gevaar zou komen.

Reed zei dat het AIM-team eraan werkte om de omvang en de kosten van AIM aanzienlijk te verminderen door een aantal componenten te verwijderen, zoals een kleine lander en verschillende cubesats. "De Europeanen herconfigureren AIM, zodat het veel meer betaalbaar zal zijn," zei ze. De verkorte AIM komt nog steeds vóór DART en bestudeert Didymos en de maan voorafgaand aan de impact van DART, en karakteriseert vervolgens veranderingen in de baan van de maan na impact.

Ze zei echter dat het mogelijk is om met DART te vliegen zonder AIM. "Er zijn veel verschillende scenario's van wanneer we zouden kunnen gaan, hoe we zouden kunnen gaan," zei ze. Dat omvat het vertrouwen op observaties op de grond om de verandering in de baan van de maan na de impact te meten of de missie twee jaar uit te stellen.

Het is ook mogelijk, zei ze, dat AIM kon vliegen na de DART-missie. "In het ergste geval kunnen ze ons op elk gewenst moment achterna gaan en nog steeds de impactsite bekijken," zei ze. "We zouden graag zien dat ze er vóór, tijdens en na [impact] zijn, maar de meest waardevolle informatie voor ons zou eigenlijk post zijn."

Green was echter sceptisch over het feit dat DART zonder AIM logisch was. "Het is moeilijk om DART te doen zonder doel," zei hij. "Als we doorgaan met DART, zullen we ook moeten uitvinden wat de beste aanpak is." Op de grond gebaseerde waarnemingen, voegde hij eraan toe, waren "oke" om DART te ondersteunen, maar waren niet zo goed als het hebben van een ruimtevaartuig zoals AIM.

"In termen van een planetaire defensie-activiteit, het is een geweldig idee. Soms zullen we het moeten doen," zei Green over DART. "We zijn zo ver als we kunnen voordat de budgetbeslissingen binnenkomen."