Milky Way's Monster Black Hole laat recordbrekende röntgenstraling los

SEATTLE - Het gigantische zwarte gat in het centrum van het Melkwegstelsel spuugt onlangs de grootste röntgenflare ooit gezien in die regio, zeggen astronomen.

De enorme uitbarsting van de kern van de Melkweg werd ontdekt op 14 september 2013, heel dicht bij het supermassieve zwarte gat dat bekend staat als Boogschutter A *. Uitgesproken "Boogschutter Een ster" en afgekort als Sgr A *, heeft het zwarte gat van het melkwegstelsel een massa die ongeveer 4,5 miljoen keer dat van de zon is. Wetenschappers onthulden de ontdekking van de recordbrekende gloed deze maand op de 225e bijeenkomst van de American Astronomical Society.

De zogenaamde "megaflare" flare werd opgemerkt door NASA's Chandra X-ray Observatory, die door stof en sterrenlicht naar het centrum van de Melkweg kan kijken. Het evenement was 400 keer helderder dan het normale stralingsniveau uit deze regio en bijna drie keer helderder dan de vorige recordhoudende lichtflare, opgenomen in 2012. Een tweede X-ray flare, met een flits die 200 keer helderder was dan normaal, was dan te zien op 22 oktober 2014. [No Escape: Black Holes Explained (Infographic)]

Daryl Haggard, van Amherst College in Massachusetts, presenteerde de bevindingen tijdens een persconferentie hier op de AAS-bijeenkomst op 5 januari. Haggard en haar collega's hebben twee mogelijke verklaringen voor wat de uitbarsting kan hebben veroorzaakt. Ten eerste kan het zwarte gat zich gedragen als onze eigen zon, die ook heldere röntgenstraling uitstraalt. In de zon komen deze fakkels voor wanneer lijnen van magnetisch veld heel dicht opeengepakt of verwrongen worden, en de onderzoekers zeiden dat het mogelijk is dat iets dergelijks plaatsvond in de buurt van het zwarte gat.

Het is ook aannemelijk dat de flakkering het product was van Sgr A * met een snack. Een asteroïde of een ander object is mogelijk te dicht bij het zwarte gat gekomen en heeft het uit elkaar gescheurd. Het puin zou snel zijn versneld en mogelijk een felle uitbarsting van röntgenstralen hebben uitgestraald.

"Als een asteroïde uit elkaar zou worden gescheurd, zou hij een paar uur rond het zwarte gat gaan - zoals water dat een open afvoer omringt - voordat hij erin valt," Fred Baganoff van het Massachusetts Institute of Technology en een lid van het onderzoeksteam, zei in een verklaring. "Dat is precies hoe lang we de helderste röntgenstraling hebben gezien, dus dat is een intrigerende aanwijzing voor ons om te overwegen."

Onderzoekers zagen de lichtflits bij toeval tijdens het kijken naar Sgr A * in afwachting van een andere gebeurtenis: een gaswolk genaamd G2 zou dicht voorbijgaan door Sgr A *, en sommige wetenschappers veronderstelden dat materiaal van G2 in het zwarte gat zou vallen, het genereren van een heldere weergave van X-stralen, NASA-functionarissen zei in een verklaring. Maar er werd geen röntgensignaal gedetecteerd toen G2 de dichtste benadering van Sgr A * bereikte. De nieuwe fakkels lijken volgens Haggard geen deel uit te maken van de ontbrekende lichtshow.

Zwarte gaten zijn zo bizar dat ze onwerkelijk klinken. Toch hebben astronomen goed bewijs gevonden dat ze bestaan. Test je kennis van deze gekke wonderen."We denken niet dat fakkels verbonden zijn met het G2-object," zei Haggard. "En de reden daarvoor is dat de tijdschalen niet helemaal overeenkomen, de tijdschaal voor deze fakkels is vrij snel - duizenden seconden", of een uur of twee, zei ze.

Deze tijdschaal is kenmerkend voor een object ongeveer één astronomische eenheid (de afstand van de aarde tot de zon) van Sgr A *, voegde Haggard eraan toe. G2's meest nabije benadering van Sgr A * was 150 astronomische eenheden, "dus de tijdschaal komt niet helemaal overeen," voegde ze eraan toe.

Haggard en haar collega's hopen op fakkels van Sgr A *. Met meer gedetailleerde observaties, zei ze, zou het mogelijk kunnen zijn om te onderscheiden of Sgr A * roteert of stilstaat - een functie die aspecten van de fysiologie van een zwart gat kan veranderen.