Dim Ursid Meteor Shower Peaks Tonight: What to Expect

Wanneer meteoriefhebbers denken aan de maand december, roepen ze meteen visioenen op van de Geminiden, die in de loop der jaren is uitgegroeid tot de betrouwbaarste van de ongeveer twaalf jaarlijkse weergaven van meteoren die plaatsvinden. En toch is er ook deze maand weer een meteorenregen die in tegenstelling nauwelijks wordt opgemerkt: de meteorenregen van Ursid.

Dit jaar vindt de piek van de Ursiden plaats tijdens de voormiddagen van donderdag (22 december).

De Ursiden zijn zo genoemd omdat ze lijken uit te waaieren uit de buurt van de feloranje ster Kochab, in het sterrenbeeld Ursa Minor, de kleine beer. Kochab is de helderder van de twee buitenste sterren in de schaal van de Kleine Beer (de andere is Pherkad), die lijken te marcheren in een cirkel als schildwachten rond Polaris, de Poolster. [Ursid Meteor Shower 2016: hoe, wanneer en waar het te zien]

De vaak verwaarloosde Ursiden

Het feit dat Kochab zo dicht bij de noordpool van de hemel is geplaatst, betekent dat dit bijna nooit voor de meeste kijkers op het noordelijk halfrond geldt. En omdat de Ursiden uit dit specifieke deel van de lucht lijken te waaieren, betekent dit dat je deze vage meteoren met gemiddelde snelheid gedurende de nacht kunt zoeken als je dat wilt.

Het feit dat ze hun piek bereiken tijdens de nachtelijke uren van 21-22 december lijkt in eerste instantie niet zo goed nieuws - althans wat betreft het proberen te vangen van het zicht op hen - omdat de maan in een heldere fase in het laatste kwartaal, die rond 1 uur 's ochtends lokale tijd oprijst en de nachtelijke hemel verlicht tijdens alle uren van predawn van donderdagochtend.

Er is echter een "venster van duisternis" waar de maan geen interferentie zal veroorzaken: De beste tijd om dit jaar te bekijken zal vanavond daadwerkelijk zijn (21 december), nadat de avondschemering is afgelopen en voordat de maan opkomt; je hebt ongeveer 7 uur donkere hemel voor het bekijken van meteorieten. Dus deze terugkeer (van de Ursiden) is niet helemaal ongunstig.

Dit is inderdaad een gelukkige omstandigheid, omdat de Ursiden "ernstig moeten observeren", aldus de British Astronomical Association.

Het is niet verrassend dat waarnemers de Ursiden hebben verwaarloosd. Ze vallen bijna altijd samen met de winterzonnewende, wat meestal betekent dat je keiharde temperaturen moet trotseren. In tegenstelling tot de Geminid meteorenregen, die in de loop van een uur een groot aantal heldere meteoren kan produceren, is de gebruikelijke Ursid-snelheid aanzienlijk minder, en produceert hij ongeveer een dozijn redelijk heldere meteoren per uur op hun hoogtepunt. Ze zijn eigenlijk het stoffige puin dat wordt afgestoten door de periodieke komeet Tuttle 8P / Tuttle, die de zon omcirkelt in een baan van 13,6 jaar en die niet zal terugkeren tot het jaar 2021.

Soms heeft de aarde een wisselwerking met een dichte, smalle stroom van deeltjes die door deze komeet worden afgeworpen, wat korte uitbarstingen van Ursiden-meteoren met tientallen per uur heeft veroorzaakt, zoals in 1945 en 1986; tellingen bereikten 30 per uur in 2000 en opnieuw gedurende de jaren 2006 tot 2008. Maar helaas wordt dit jaar geen dergelijke interactie verwacht.

Toch ... wilt u misschien de lucht op woensdagavond periodiek controleren. Zoals het gezegde luidt: "Niets waagde, er werd niets gewonnen."