Zie de Big Dipper in de Summer Night Sky

Als je naar buiten stapt en naar de hemel kijkt zodra de duisternis valt op deze zomeravonden, is de kans groot dat je een van de meest prominente en herkenbare hemelpatronen kunt kiezen: de Big Dipper.

Als je op het noordelijk halfrond woont, hoef je alleen maar hoog naar de noordwestenlucht te kijken om de zeven heldere sterren te vinden die de beroemde Big Dipper vormen. Voor de meeste sterrenkijkers is de Big Dipper waarschijnlijk de belangrijkste groep sterren aan de hemel.

Voor iedereen op de breedtegraad van New York (41 graden noord) of alle punten noordwaarts zakt de Big Dipper nooit onder de horizon. Het is een van de meest herkenbare sterrenpatronen in de lucht en daarom een ​​van de gemakkelijkste voor de beginnende om te vinden.

In andere delen van de wereld staan ​​deze zeven sterren niet bekend als Dipper, maar als een soort wagen.

In Ierland werd het bijvoorbeeld herkend als "King David's Chariot" van een van de vroege koningen van het eiland; in Frankrijk was het de "Great Chariot." Een andere populaire naam was Charles 'Wain (een wezen dat een grote open boerenkar is). En op de Britse eilanden staan ​​deze zeven sterren algemeen bekend als 'The Plough'. Er staat zelfs een verwijzing in de Bijbel: Amos 5: 8 noemt het 'de zeven sterren'.

De drinkpompoen

De Big Dipper is geen constellatie op zich, maar eerder slechts een onderdeel van een veel grotere groep sterren die officieel wordt erkend als een sterrenbeeld: Grote beer Ursa Major. De oorsprong van de Grote Beer is een bron van frustratie geweest voor sommige constellatiehistorici. Waar komt deze naam eigenlijk vandaan?

Niemand lijkt het te weten. Sommigen geloven dat het afkomstig is uit Afrika, waar het soms werd gezien als een drinkpompoen.

In Amerika tijdens de tweede helft van de 19e eeuw, zouden weggelopen slaven "de Drinking Gourd" volgen naar het noorden en vrijheid. Het was in die tijd dat astronomieboeken begonnen te verwijzen naar de 'Grote Beer'. Ergens in het begin van de 20e eeuw verving het woord 'Big' in de meeste handboeken over astronomie 'Great'. [Beste telescopen voor beginners: gids voor kopers]

Een gids voor de Poolster

Van het grootste belang is de mogelijkheid om de Big Dipper te gebruiken om Polaris, de North Star, te vinden. Dit wordt mogelijk gemaakt door de twee heldere sterren die de buitenkant van de schaal van de Big Dipper markeren.

Deze twee sterren - Dubhe en Merak - staan ​​bekend als de Pointers, omdat ze altijd naar Polaris wijzen. Om de Poolster te vinden, tekent u gewoon een denkbeeldige lijn tussen deze twee sterren en verlengt u deze ongeveer 5 keer; de lijn zal uiteindelijk een matig heldere ster raken, dat is Polaris.

Ouder dan de gemiddelde beer

Het feit dat de Big Dipper ook een beer vormde voor Amerikaanse Indianen en voor culturen van de Oude Wereld en Siberië suggereert dat onze Grote Beer een heel oud sterrenpatroon is.

Lang geleden, toen de vormen van dieren en helden werden afgebeeld tegen de sterren, was een grote beer vertegenwoordigd in dit specifieke gebied, een beer met een verrassend lange staart (omdat de beer een lange steel heeft). In feite is het een stuk cultuur uit de steentijd dat waarschijnlijk minstens 8000 tot 12.000 jaar oud is, wat het geschatte tijdperk is van de laatste migratie van Siberië naar Noord-Amerika over de Beringstraat.

In feite werd het noordelijkste deel van de wereld, waar deze sterrenhemel hoog in de hemel staat, bekend als het Arctische gebied - de verblijfplaats van Arktos, wat in het Grieks letterlijk 'bearish' betekende.

Star Spangled Banner

De Big Dipper siert ook een vlag van de staat in de Verenigde Staten. We kunnen een 13-jarige jongen, John Bell "Benny" Benson, bedanken met het hemelse ontwerp dat nu de vlag van Alaska siert. Benson, die in het dorp Chignik woonde, deed mee aan een wedstrijd gesponsord door het Alaska Department of the American Legion in 1926.

De prijs - een reis van $ 1.000 naar Washington, D.C. en een gouden horloge gegraveerd met de vlag - werd in 1927 aan Benson toegekend. Maar omdat zijn vader ziek was en president Calvin Coolidge het land uit was, maakte Benson nooit de reis. In plaats daarvan werd de $ 1.000 in plaats daarvan op zijn onderwijs gezet. De territoriale wetgevende macht adopteerde de vlag in mei 1927 als de officiële vlag van Alaska en toen Alaska de Unie binnenkwam in 1959, werd de territoriale vlag goedgekeurd voor officieel gebruik door de staat.

Het ontwerp van Young Benson werd gekozen vanwege zijn eenvoud, originaliteit en symboliek. Het blauwe veld van de vlag vertegenwoordigt de avondlucht van Alaska, het blauw van de zee en van bergmeren, evenals de wilde bloemen van de staat.

Emblazoned op de vlag zijn acht gouden sterren: zeven daarvan behoren tot het sterrenbeeld Ursa Major en vormen de Big Dipper. De achtste ster die in de vlag is verwerkt, is Polaris, de Poolster.

Ursa Major werd gekozen omdat het beschouwd werd als het meest opvallende sterrenbeeld in de noordelijke hemel, terwijl Polaris de altijd constante ster is voor de zeeman, de ontdekkingsreiziger, jager, trapper, goudzoeker, houthakker en de inspecteur.

Naar stukken gaan

Helaas zal onze vertrouwde Dipper niet eeuwig duren.

Van de zeven sterren waaruit dit patroon bestaat, behoren vijf blijkbaar tot een losjes verbonden zwerm sterren, die allemaal met ongeveer dezelfde snelheid en in dezelfde richting door de ruimte razen. Deze vijf sterren bevinden zich op zo'n 78 tot 84 lichtjaar van de aarde.

Maar twee van de sterren - Dubhe (de noordelijke wijzer) en Alkaid (de ster aan het einde van het handvat) - maken geen deel uit van de zwerm en lijken met nog hogere snelheden in de tegenovergestelde richting te rennen. Alkaid is 101 lichtjaar verwijderd, terwijl Dubhe 124 lichtjaar van de aarde verwijderd is. Deze tegengestelde bewegingen zullen langzaam de vorm van de Big Dipper veranderen.

Kortom, onze Beer klapt langzaam uit elkaar. De gebogen handgreep buigt uiteindelijk meer naarmate de tijd vordert, terwijl de kom zich zal verspreiden.Toegegeven, het zal nog ongeveer de volgende 25.000 jaar lijken op een lepel, maar over 50.000 jaar zal het hopeloos uit vorm zijn.

Joe Rao is instructeur en gastdocent in het Hayden Planetarium in New York. Hij schrijft over astronomie voor The New York Times en andere publicaties, en hij is ook een meteoroloog op de camera voor News 12 Westchester, New York.