Op naar Pluto! NASA Spacecraft Now Beyond Neptune's Orbit (foto's)

Een snelle NASA-sonde is de baan van Neptunus overgestoken en kraakt nog een mijlpaal voor ruimtevluchten op weg naar een historische vlucht van Pluto volgende zomer.

New Horizons - die gepland is om door het Pluto-systeem te zoomen op 14 juli 2015 - passeerden vandaag de baan van Neptunus (25 aug.), 25 jaar tot de dag nadat de Voyager 2-sonde van NASA de allereerste vlucht van Neptunus en zijn ijzel uitvoerde maan Triton.

New Horizons-teamleden maakten van de gelegenheid gebruik om dit ruimtevlucht-toeval te verwezenlijken als eerbetoon aan Voyager 2, de enige sonde die ooit de planeten van de "ijsreuzen" Uranus en Neptunus bezocht. [New Horizons 'vlucht naar Pluto in afbeeldingen]

"Wij staan ​​op de schouders van reuzen - reuzen zoals [Voyager projectwetenschapper] Ed Stone en zijn Voyager-wetenschapsteam dat baanbrekend werk verrichtte over de verkenning van het diepe buitenste zonnestelsel," zei New Horizons hoofdonderzoeker Alan Stern vandaag tijdens een persconferentie , eraan toevoegend dat het New Horizons-team de Voyager-wetenschappers en -ingenieurs als mentoren beschouwt.

Toen hij afgelopen maand de Neptune-baan overstak, nam de pianosonde New Horizons zelfs een foto van de grote blauwe planeet en Triton, die op dat moment bijna 2,5 miljard mijl (4 miljard kilometer) verwijderd waren.

"Ze zijn zo ver weg dat ze alleen maar lichtpunten zijn", zei Stern over de foto, die op 10 juli werd genomen maar vandaag publiekelijk werd vrijgegeven. "We zien niet de soorten details om de ontdekkingen te doen die Voyager kon doen. Dat is de kracht om dichtbij te komen."

"We waren verrast om zo'n actieve atmosfeer zo ver van de zon te vinden", zei Stone vandaag.

Stern verwacht veel verrassingen wanneer New Horizons Pluto bereikt, deels omdat er zo weinig bekend is over de dwergplaneet. Het is zo zwak en ver weg dat de beste foto's van NASA's krachtige Hubble-ruimtetelescoop Pluto tonen als een vervaging van pixels.

"Alles wat we weten over het Pluto-systeem van vandaag zou waarschijnlijk op één stuk papier kunnen passen," zei Stern.

New Horizons zal zijn zeven wetenschappelijke instrumenten gebruiken om de sluier over Pluto op te heffen. Het ruimtevaartuig brengt de dwergplaneet en zijn vijf bekende manen in kaart, bepaalt de samenstelling van Pluto's oppervlak en atmosfeer, zoekt naar onontdekte manen en een ringsysteem en doet nog veel meer, zei Stern.

"Op zoveel manieren wordt het een groot voordeel voor de wetenschap," zei hij. "Dit is gewoon verrukkelijk."

Inderdaad, de ontmoeting van Pluto met New Horizons markeert de eerste van dichtbij komende verkenning van een voorheen onbestudeerde wereld sinds Voyager 2 een kwarteeuw geleden door Neptunus vloog, voegde Stern eraan toe.

In de afgelopen twee decennia zijn wetenschappers zich gaan realiseren dat Pluto slechts een van de vele dwergplaneten is die rond de zon in de Kuipergordel cirkelen, een opslagplaats van ijslichaampjes buiten de baan van Neptunus. Dus leren over Pluto zou ook licht kunnen werpen op de andere bewoners van dit vage en verre rijk, zei Stern.

New Horizons schoten rakelings weg van de aarde met een snelheid van 36.000 mph (58.000 km / u) kort na de lancering in januari 2006, waardoor dit het snelste ruimtevaartuig ooit werd. De sonde is nu ongeveer 2,75 miljard mijl (4,43 miljard km) van de aarde verwijderd en slechts 273 miljoen mijl (440 miljoen km) van Pluto, aldus NASA-functionarissen.

Missie teamleden hopen New Horizons op te sturen om een ​​ander Kuiper Belt-object te bezoeken na de vlucht van Pluto; ze zijn op zoek naar andere mogelijke doelen met behulp van Hubble.

Voyager 2 werd gelanceerd in augustus 1977, een paar weken voor zijn tweeling, Voyager 1. Samen maakten de twee sondes een ambitieuze "grote tour" van de grootste planeten van het zonnestelsel los, waardoor wetenschappers een aantal van hun eerste goede looks kregen over de Saturnus, Jupiter , Uranus en Neptune-systemen.

Na het afronden van dit werk bleven de Voyagers gewoon vliegen. Voyager 1 ging in augustus 2012 de interstellaire ruimte binnen en Voyager 2, die een andere route door het zonnestelsel nam, moet daar ook snel komen.