45 jaar geleden: hoe de eerste foto van de aarde vanaf de maan gebeurde

(ISNS) - U vindt uw vakantiefoto's indrukwekkend? Probeer je voor te stellen hoe het was 45 jaar geleden toen wetenschappers en ingenieurs de allereerste beelden van onze planeet vanuit de ruimte produceerden.

Op 23 augustus 1966 nam NASA's Lunar Orbiter 1 de eerste foto van de Aarde vanuit de baan van de maan, en het veranderde voor altijd de manier waarop we onze thuisplaneet zien.

"Je kijkt naar je huis vanuit dit echt vreemde soort desolaat landschap," zei Jay Friedlander, die 20 jaar geleden zijn NASA-carrière begon als een fotografische technicus die aan afbeeldingen werkte, waaronder die van de Lunar Orbiter bij het Goddard Space Flight Center van de NASA. "Het is de eerste keer dat je de aarde op een andere manier bekijkt", zegt Friedlander, momenteel multimediaspecialist bij Goddard.

Foto's van de aarde vanuit de ruimte waren eerder genomen door raketten in de jaren 1940 en satellieten in de jaren 1950 en 1960. Die foto's hebben echter alleen delen van de aarde vastgelegd, in tegenstelling tot een volledig beeld van de planeet. Maar dat stond op het punt te veranderen. [Top 10 weergaven van de aarde vanuit de ruimte]

In de zomer van 1966 voerden de Beatles hun laatste reeks openbare concerten uit, de Baltimore Orioles waren op weg naar hun eerste WK-kampioenschap, de National Organization for Women werd opgericht en de Verenigde Staten maakten zich klaar om de eerste mensen te sturen naar de maan. Maar voordat NASA astronauten naar onze maanbuurman kon sturen, moesten ze een veilige plek vinden om te landen. Dus vanaf 1966-67 stuurde het Lunar Orbiter-programma een onbemand verkenningsruimtevaartuig om in een baan om de maan te cirkelen.

"Het basisidee was voorbereidingen treffen om naar de maan te gaan voor de Apollo-missies," zei Dave Williams, een planetaire onderwijswetenschapper bij Goddard. Volgens Williams had NASA "hoge resolutie foto's van het oppervlak nodig om er zeker van te zijn dat dit iets was waarop ze konden landen en landingssites uitkiezen."

NASA moest de maan snel in kaart brengen. Het bleek dat ze een beroep konden doen op standaardtechnologie: Boeing en Eastman Kodak hadden eerder een ruimtevaartuig ontwikkeld met een camerasysteem aan boord voor het ministerie van Defensie.

Het eerste ruimtevaartuig, Lunar Orbiter 1, verliet de aarde op 10 augustus 1966 - 92 uur later draaide het om de maan.

Het was als een vliegend fotolaboratorium, volgens Friedlander.

"Het camerasysteem zelf nam ten minste een derde van het ruimtevaartuig in beslag," zei Friedlander. Bijna al het andere, zei hij, "was kracht en voortstuwing."

De Lunar Orbiter-camera bevatte twee lenzen die tegelijkertijd foto's maakten. Eén lens maakte groothoekbeelden van de maan met een gemiddelde resolutie. Een tweede telelens maakte foto's met een hoge resolutie, met details van slechts 5 meter groot. Voor elke baan van onroerend goed op de maan die op de middelgrote resolutielens wordt afgebeeld, zou de lens met hoge resolutie drie snapshots van kleinere gebieden binnen die baan maken. [Foto's: onze veranderende maan]

Het hele cameravoorbeeld zou Rube Goldberg trots hebben gemaakt, fotograferen, ontwikkelen en verwerken aan een bewegend ruimtevaartuig, voortdurend rond de maan reizen tussen hete en koude extreme temperaturen ergens tussen de 27 en 3700 kilometer boven het maanoppervlak.

"Dit ding gaat rond de maan in zero gravity en ontwikkelende film," zei Williams. "Het was een geweldige prestatie dat ze dit konden doen."

Williams zei dat de camera "deze grote toeterende haspels" van 70 mm film had. De film rolt door, de camera maakt foto's en verplaatst de belichte film naar een geautomatiseerde ontwikkelaar. De geautomatiseerde filmontwikkelaar bevatte een mix van chemicaliën die de film zouden ontwikkelen met een proces dat vergelijkbaar is met de methode die door Polaroid-camera's wordt gebruikt. Een elektronenbundel scant vervolgens elk ontwikkeld beeld voordat de foto's via radio signalen naar de aarde worden verzonden - op dezelfde manier dat televisiesatellieten signalen naar tv-stations zouden analiseren.

De ene na de andere geïmplementeerde vijf Lunar Orbiter-ruimtevaartuigen produceerden een kaart met gemiddelde details van 99 procent van de maan. Pas de laatste twee jaar heeft NASA's Lunar Reconnaissance Orbiter - nog steeds actief rond de maan cirkelende - kaarten met een hogere resolutie van het gehele maanoppervlak gegenereerd.

Bovendien nam het eerste drie ruimtevaartuig zeer gedetailleerde foto's van 20 mogelijke landingsplaatsen die er veelbelovend uitzagen. Friedlander zei dat personeel dat de beelden op aarde ontvangt gigantische afdrukken van deze beelden zou maken en ze zou neerleggen zodat ze er bovenop zouden kunnen lopen en naar landingsplaatsen zouden kunnen zoeken. [Grootste openbaringen van het ruimtetijdperk]

Maar op een gegeven moment tijdens de missie van de Lunar Orbiter 1, overwoog NASA de camera van het ruimtevaartuig op Aarde te richten.

"Dat was oorspronkelijk niet gepland," zei Williams. "Dat kwam pas nadat de missie al in bedrijf was."

Williams zei dat het herpositioneren van de satelliet een risicovol manoeuvre was. "Als je het ruimtevaartuig hebt omgedraaid, zou het misschien niet meer terugkeren, je wilt niet knoeien met een werkend ruimtevaartuig als dat niet nodig is."

Maar er was een discussie over de vraag of ze dit überhaupt zouden moeten proberen. Uiteindelijk zei Williams dat NASA besloot dat het de foto wilde hebben en zou niemand de schuld geven als er iets misging tijdens de herpositioneringsmanoeuvre.

Dus op 23 augustus nam het ruimtevaartuig met succes een foto van een earthrise, de blauwe planeet die boven de horizon van de maan rees.

"NASA nam het beeld en ze maakten er een poster van die als cadeau aan iedereen werd gegeven", zei Friedlander. "Senatoren en congresleden zouden het als geschenk uitdelen aan kiezers en bezoekende hoogwaardigheidsbekleders."

Meer foto's volgden, waaronder de beroemde Blue Marble-foto van de aarde uit het raam van het ruimtevaartuig van Apollo.Maar dit uitgebreide en complexe camerasysteem is nooit echt gebruikt na de Lunar Orbiter-missies.

"Aan het einde van elke missie hebben ze opzettelijk de Lunar Orbiter neergestort," zei Williams. "Ogenschijnlijk wilde [NASA] niet dat de radiosignalen van één maan-orbiter interfereerden met de volgende maan-orbiter die ze hadden opgezet."

Maar met de aanwezigheid van de Sovjet-Unie, die eigen maan-omloopbanen inzette, speculeert Williams dat nationale veiligheidsmaatregelen mogelijk een rol hebben gespeeld. Omdat het ruimtevaartuig en de camera oorspronkelijk gebaseerd waren op defensietechnologie, zijn ze mogelijk stukgeslagen "zodat niemand hen ooit te pakken kan krijgen", zei Williams.

Sommige van de extra camera's en Lunar Orbiter ruimteschepen die zijn gebouwd maar nooit zijn gebruikt, bestaan ​​nog steeds, opgeslagen op plaatsen zoals het Smithsonian Institution en in het George Eastman House in Rochester, N.Y.

De missie van de Lunar Orbiter is misschien al lang geleden voltooid, maar het eerste beeld van de aarde blijft inspireren.

"We zijn op deze kleine aarde, we maken slechts deel uit van een groots zonnestelsel in een groot universum en een groot universum." Daarom was deze foto belangrijk, omdat dit de eerste keer was dat iedereen op aarde dit gevoel kreeg, "zei Friedlander .

Dit artikel wordt geleverd door Inside Science News Service, die wordt ondersteund door het American Institute of Physics.