Space Rock All Night: 24-Hour Broadcast viert astero√Įde dag

Eenmaal per jaar in de herfst komt Mercurius in een gunstige positie om te worden gezien in de ochtendschemering. Gedurende deze periode van 10 dagen is de zogenaamde 'ongrijpbare planeet' toch niet zo moeilijk om te zien.

Als er een planeet is die een slechte rap heeft gekregen vanwege het onvermogen om gezien te worden, dan is het Mercurius. Hier is slechts één voorbeeld: In hun boek "New Handbook of the Heavens" (McGraw Hill, 1948), bespraken de auteurs Hubert Bernhard, Dorothy Bennett en Hugh Rice hoe ze de heldere met naakte ogen planeten konden observeren, en ze speelden Mercury's reputatie voor moeilijk te zien zijn.

"Een van deze lichtpunten is ongrijpbaar", schreven ze. 'Dat is Mercurius, die dicht bij de zon blijft als een kind dat zich vastklampt aan de schortkoorden van zijn moeder.Omdat je het zo kort na zonsondergang of vóór zonsopkomst moet zoeken, was er een beroemde astronoom, Copernicus, die de planeet nog nooit heeft gezien zijn leven." [Beste Night Sky-evenementen van september 2017 (Stargazing-kaarten)]

Desalniettemin bevinden we ons momenteel binnen een tijdspanne van drie weken om Mercury goed te bekijken in de vroege morgenlucht. Kwik wordt een 'inferieure planeet' genoemd omdat zijn baan dichter bij de zon is dan die van de aarde. Daarom lijkt Mercurius altijd vanuit ons gezichtspunt in dezelfde algemene richting te staan ‚Äč‚Äčals de zon.

In oude Romeinse legendes was Mercurius de snelvoetige boodschapper van de goden. De planeet heeft een goede naam, want het is de dichtstbijzijnde planeet bij de zon en de snelste van de familie van de zon: het is gemiddeld ongeveer 30 mijl per seconde (48 km / s), en maakt zijn jaarlijkse reis rond de zon in slechts 88 aardse dagen . Interessant is dat Mercurius 59 aardse dagen nodig heeft om eenmaal op zijn as te draaien, zodat alle delen van het oppervlak perioden van intense hitte en extreme kou ervaren. Hoewel de gemiddelde afstand tot de zon slechts 36 miljoen km is (58 miljoen km), ervaart Mercurius verreweg het grootste temperatuurbereik: van minus 300 graden Fahrenheit (minus 184 graden Celsius) aan de nachtzijde tot bijna 900 graden F (482 graden C) op de dagzijde.

In één keer had deze planeet eigenlijk twee namen, omdat skywatchers zich niet realiseerden dat het afwisselend aan de ene kant van de zon en vervolgens aan de andere kant kon verschijnen. De planeet heette Mercurius toen het aan de avondhemel was en Apollo toen het 's ochtends verscheen. Er wordt gezegd dat Pythagoras in ongeveer de vijfde eeuw voor Christus erop wees dat zij hetzelfde waren.

Mercurius in de ochtend

Mercurius staat de hele maand voor de zon op en is verrassend goed te zien vanaf nu tot 26 september. Het enige wat je hoeft te doen is laag kijken boven de oostelijke horizon tijdens de ochtendschemering, van ongeveer 30 tot 45 minuten voor zonsopkomst, voor een helder geelachtig-oranje "ster".

Kwik zal op zijn grootste westelijke verlenging zijn, 18 graden ten westen van de zon, op 12 september, stijgend bij het vallen van de dag. Dit wordt Mercury's beste ochtendevolutie van 2017. Mercurius lijkt net als Venus door fasen te gaan zoals de maan. Toen september begon, was Mercurius een slanke halve maan vanuit ons perspectief op aarde. Momenteel lijkt het ongeveer een derde verlicht, en het gedeelte van het oppervlak dat wordt verlicht door de zon zal de komende dagen blijven toenemen. Dus hoewel Mercurius na 12 september zal beginnen terug te keren naar de nabijheid van de zon, zal het gestaag blijven oplichten, wat zou moeten helpen om het de komende weken gemakkelijk in beeld te houden. [Planet Mercury: enkele verrassende feiten voor Skywatchers]

Een rendez-vous met Regulus en Mars

Als een bonus dit weekend nadert Mercury de veel donkerder wordende blauw-witte ster Regulus in het sterrenbeeld Leo, de leeuw. Stijgend 1 en een half uur vóór de zon op zondagochtend (10 september), zullen de Amerika's deze nul-magnitude planeet passeren, slechts 0,6 graden rechtsonder van de blauwachtige ster Regulus van de eerste magnitude. Kwik zal meer dan 3,5 keer helderder verschijnen dan Regulus, en tegen de heldere ochtendschemering in, kun je misschien een verrekijker gebruiken om de ster gemakkelijker te selecteren.

Gelegen op ongeveer 4 graden linksonder van Mercury en Regulus zal een nog zwakker object zijn met een oranjegele tint. (Je gebalde vuist die op armlengte wordt gehouden, meet ongeveer 10 graden van de hemel.) Dat dimmerobject is Mars - dat gedurende de hele zomer onzichtbaar is geweest, wegkwijnend dicht bij de zon en verduisterd door zijn verblindende licht. Maar nu, eindelijk, is Mars begonnen uit de schittering van de zon te treden en, in de komende dagen en weken, zal het steeds gemakkelijker te zien zijn.

Op woensdagochtend (13 september) zullen Regulus, Mercury en Mars in die volgorde worden opgesteld, van rechtsboven naar linksonder. En de volgende zaterdag (16 september) zullen Mars en Mercurius een zeer nauwe conjunctie aangaan. Van langs de oostkust zullen de twee planeten worden gescheiden door 0,3 graden, of drievijfde van de schijnbare breedte van de maan. Tegen de tijd dat de twee planeten boven de horizon voor de westkust uitkomen, zijn ze nog dichterbij gekomen: minder dan 0,2 graden uit elkaar. Mercurius is opgeschaald naar magnitude -0,8, veel helderder dan + 1,8 magnitude Mars. (Lagere waarden duiden helderdere objecten aan.)

Eindelijk, op 18 september, ongeveer een uur voor zonsopgang, kijk eens naar een mooi array laag in de oost-noordoostelijke hemel. Venus zal schijnen met zijn gebruikelijke superieure schittering. Regulus zweeft daarboven, terwijl onder het een magere afnemende toenemende maan zal zijn. Mars zal links onder de maan staan ‚Äč‚Äčen Mercurius zal eronder zijn.

De snelle planeet zal nog steeds gemakkelijk zichtbaar zijn op 26 september. Hoewel het dichter bij de zon zal zijn, zal Mercurius naar magnitude -1.3 opgeklaard zijn - bijna net zo helder als Sirius, de helderste ster aan de nachtelijke hemel. Daarna zal het terugvallen onder de dageraadshorizon.

Joe Rao is instructeur en gastdocent in het Hayden Planetarium in New York. Hij schrijft over astronomie voor tijdschrift Natural History, de Almanac van de boer en andere publicaties, en hij is ook een meteoroloog op de camera voor Verizon Fios1 News in Rye Brook, New York. Volg ons @Spacedotcom, Facebook en Google+. Origineel artikel op ProfoundSpace.org.