Is ruimtetoerisme de nieuwe ruimtewedloop?

Vijftig jaar nadat de Sovjet-Unie de Verenigde Staten had verslagen om de eerste mens naar de ruimte te sturen, is er een nieuwe ruimtewedloop aan de gang.

Deze keer zijn de spelers geen landen, maar zijn het commerciële bedrijven die ernaar streven de eerste betalende passagiers naar de ruimte te sturen op privé-ruimteschepen.

"Het is een spannende tijd voor de industrie", zegt George Whitesides, president van het ruimteverkoper Virgin Galactic. "Ik geloof echt dat we aan de rand van een buitengewone periode van innovatie staan ​​die onze wereld radicaal zal veranderen."

Als Virgin en andere bedrijven slagen, kan de ruimte spoedig een meer overwonnen grens worden, waarbij raketritten naar de ruimte even toegankelijk worden als vliegtuigritten over de Atlantische Oceaan.

"We zijn bijna zover dat een baan met een lage baan eigenlijk hoort deel uit te maken van ons normale regime," zei Roger Launius, een conservator van de ruimtegeschiedenis in het Smithsonian National Air and Space Museum. [Infographic: ruimteschepen van de wereld]

Maar terwijl we misschien een omslagpunt naderen waar de toegang tot de ruimte veel groter wordt dan alleen de weinigen die de aarde tot nu toe hebben verlaten, waarschuwen Launius en anderen dat het nog geen gedane deal is.

Suborbital joyrides

De eerste persoon die de ruimte bereikte, Sovjetkosmonaut Yuri Gagarin, maakte zijn vlucht bijna 50 jaar geleden, op 12 april 1961.

Sindsdien wachten de rest van ons op onze beurt. De dag dat we allemaal een ruimtevlucht kunnen nemen is dichterbij dan ooit, met een handvol commerciële bedrijven die van plan zijn om de komende jaren snelle suborbital joyrides aan te bieden.

Suborbital ruimteschepen zouden passagiers op een hoogte van ongeveer 62 mijl (100 kilometer) naar de ruimte brengen, maar zouden niet een volledige baan voltooien voordat ze naar de aarde terugkeren. In plaats daarvan zouden rijders de wereldbol van onze planeet en de zwartheid van de ruimte zien terwijl ze ongeveer vijf minuten aan gewichtloosheid ervaren, en dan weer neerstorten enkele uren nadat ze waren vertrokken. [Eerste persoon: hoe ik trainde voor suborbital ruimtevlucht]

Een van de meest prominente suborbital ruimtebedrijven is Virgin Galactic, opgericht door de Britse miljardair Sir Richard Branson. Het suborbitale ruimtevliegtuig van Virgin Galactic heet SpaceShipTwo. Het is ontworpen om naar de lucht te worden gedragen door een gigantisch moederschip, genaamd WhiteKnightTwo, en vervolgens om zijn eigen raketmotor te laten vallen en afvuren voor de laatste klim naar de ruimte.

SpaceShipTwo heeft een aantal succesvolle testglijvluchten gemaakt, waarbij de eerste gemotoriseerde vluchten - waarin de raketmotoren van het ruimtevliegtuig zullen vuren - ergens dit jaar plaatsvinden.

Branson en zijn familie zijn gepland om de eerste passagiers van het ruimtevaartuig te zijn, met regelmatige toeristenvluchten die beginnen in 2012, hebben Virgin Galactic-officials gezegd.

"Ik denk dat de hele wereld naar die vluchten zal kijken," vertelde Whitesides aan ProfoundSpace.org. "Tot op zekere hoogte gaat het echt van start vanaf het tweede ruimtetijdperk.Het idee dat ruimte echt open gaat voor de rest van ons zal op een heel concrete manier reëel worden met die ruimte."

Andere kanshebbers

Virgin Galactic is niet de enige. Een handvol andere bedrijven racen ook om suborbital voertuigen te bouwen om aan de waargenomen vraag van toeristen te voldoen, evenals wetenschappers die graag korte experimenten doen met microzwaartekracht.

Het geheimzinnige bedrijf Blue Origins, gefinancierd door Amazon.com oprichter Jeff Bezos, ontwikkelt het suborbital Goddard-voertuig onder het New Shepard-programma van het bedrijf.

Armadillo Aerospace, een in Texas gevestigd bedrijf dat is opgericht door computergame-ondernemer John Carmack, is een andere kanshebber met een verticaal gelanceerd raketschip in ontwikkeling.

Masten Space Systems en XCOR Aerospace, beide van Mojave, Californië, bouwen ook suborbital ruimteschepen genaamd Xaero en Lynx.

Maar zelfs als suborbitale passagiersvluchten beginnen te stijgen, zullen ze niet goedkoop zijn.

Tickets op SpaceShipTwo zijn geprijsd op $ 200.000 per stoel om te beginnen, wat dergelijke reizen niet echt toegankelijk maakt voor alledaagse mensen. Niettemin hebben meer dan 380 klanten al stortingen gedaan voor hun vluchten, met nog veel meer op de wachtlijst.

Met een prijs van $ 102.000, zijn de vluchten van Armadillo Aerospace een relatief koopje. En aangezien er in de toekomst meer suborbitalvluchten plaatsvinden, zullen de prijzen voor al deze vliegtuigen dalen, hebben ambtenaren van verschillende bedrijven gezegd.

Orbital trips

Een andere grens voor de nieuwe ruimtewedloop is de orbitale ruimtevlucht. Deze reizen, waarbij een raket hoog en snel genoeg moet zijn om de baan om de aarde te bereiken, zijn aanzienlijk moeilijker dan suborbitale trips, maar kunnen mogelijk meer uitbetalingen bieden, zoals een langer verblijf op het International Space Station of misschien zelfs het ruimtehotel dat wordt ontwikkeld door de in Las Vegas gevestigde firma Bigelow Aerospace.

Een aantal commerciële ruimtevaartbedrijven wedijveren om een ​​dergelijke dienst te verlenen aan betalende passagiers, evenals aan NASA, die op de markt zal zijn voor nieuw vervoer naar een lage baan om de aarde nadat zijn drie spaceshuttles dit jaar met pensioen gaan. [10 private ruimteschepen op weg naar de realiteit]

Een leider hier is Hawthorne, op Calif. Gebaseerde Space Exploration Technologies (SpaceX), die in oktober 2010 het eerste particuliere bedrijf werd dat een ruimtecapsule lanceerde om in een baan te draaien en het vervolgens na de landing te herstellen.

"SpaceX heeft een zeer opmerkelijk succes geboekt", zei de voormalige NASA-astronaut Garrett Reisman, die in maart stopte bij het ruimteagentschap om zich bij SpaceX aan te sluiten als senior engineer. "De booster presteerde erg goed en het ruimtevaartuig deed het uitstekend, het draaide tweemaal rond en spoelde naar beneden binnen anderhalve kilometer van het aangewezen doelwit tijdens de eerste poging."

SpaceX heeft tot nu toe slechts één testvlucht van zijn Dragon-voertuig uitgevoerd, die bovenop de Falcon 9-raket van het bedrijf vliegt.Maar de test verliep zonder problemen en het bedrijf hoopt binnenkort de Dragon, momenteel uitgerust om vracht te vervoeren, om te zetten in een capsule die door mensen is beoordeeld en waarmee mensen kunnen worden overgebracht.

Anderen die wedijveren in de baan om de ruimtevlucht omvatten Sparks, Sierra Nevada, op basis van Nev, met het Dream Chaser-ruimteschip, Orbital Sciences of Dulles, Va., Met zijn Cygnus-ruimtevaartuig, PlanetSpace, Inc. uit Chicago, met zijn Silver Dart-ruimtevliegtuig en Excalibur Almaz Limited, gevestigd op het eiland Man, die achteraf oude Sovjet-ruimteschepen herpositioneert voor nieuwe vluchten.

Dichterbij komen

Hoewel we misschien dichterbij dan ooit zijn in een nieuw tijdperk van commerciële ruimte, moet het enthousiasme met de nodige voorzichtigheid worden getemperd, waarschuwde Launius, waarschuwend dat dit niet de eerste keer is dat privébedrijven de ruimte willen overnemen.

"We hebben dit soort cycli in het verleden gehad," zei Launius. "In de jaren negentig was er een hele reeks van deze ondernemende bedrijven die naar voren kwamen die al dit soort dingen probeerden te doen, maar ze waren nooit in staat te bevredigen wat ze wilden bereiken."

Launius wees op bedrijven zoals Rocketplane Kistler, die zich richtten op het bouwen van een herbruikbaar ruimteschip om het internationale ruimtestation te bedienen, maar in 2010 failliet ging, en Space Services, Inc., die de Conestoga-raket ontwikkelde, maar het voertuig opgaf na een Conestoga 1620-raket explodeerde na de lancering in 1995. Vele andere falende raketten hebben in de loop van de jaren vergelijkbare paden genomen.

De tijd zal leren of deze keer het werkt.