50-jarig jubileum van Apollo 1 Fire: wat NASA van het tragische ongeval heeft geleerd

Deze tijd van het jaar is altijd een somber moment voor NASA, aangezien het ruimteagentschap de astronauten herinnert die zijn omgekomen in drie gruwelijke ruimtevluchtrampen.

Vandaag (27 januari) markeert het 50-jarig jubileum van de eerste grote, dodelijke ramp voor het Amerikaanse ruimtevaartprogramma: de Apollo 1-brand. Op 27 januari 1967 barstte er tijdens een preflight-repetitietest een brand uit in de Apollo-commandomodule, waarbij drie astronauten werden gedood die binnenin vastzaten.

Toevallig gebeurden er twee andere dodelijke ruimtevluchtongevallen die decennia later plaatsvonden rond dezelfde tijd van het jaar. Op 28 januari 1986 explodeerde de spaceshuttle Challenger 73 seconden na de lancering en doodde alle zeven bemanningsleden. De tragedie trof opnieuw op 1 februari 2003, toen de spaceshuttle Columbia in stukken brak toen deze terugkeerde naar de aarde en nog eens zeven astronauten doodde.

Days of Remembrance

Om de dappere astronauten die hun leven in de lijn van hun plicht verloren te eren, houdt de NASA elk jaar een reeks ceremonies. Vandaag onthult NASA's Kennedy Space Center in Florida een nieuwe Apollo 1-tribute in haar bezoekerscomplex in het Apollo / Saturn V Centre. De ceremonie zal open zijn voor het publiek, en u kunt de live webcast hier bekijken vanaf 11.00 uur EST (1600 GMT).

Voor zijn officiële "Herdenkingsdag" op dinsdag 31 januari, zal NASA een viering houden en een ceremonie houden op de begraafplaats Arlington National Virginia in de graven van Apollo 1-astronauten Gus Grissom en Roger Chaffee.

Hoewel de komende dagen mogelijk een periode van rouw zijn voor NASA en de rest van de natie, is het de moeite waard te erkennen dat deze vreselijke tragedies ook als cruciale leerervaringen dienden die hielpen om de menselijke ruimtevlucht veiliger te maken voor de astronauten die later de ruimte in vlogen.

Apollo 1: NASA's eerste tragedie

De Apollo 1-missie moest de eerste van meerdere bemande vluchten zijn die NASA had uitgevoerd ter voorbereiding op de eerste maanlanding. Maar het ruimtevaartuig heeft het nooit van het lanceerplatform gehaald en het werd bijna een maand voor de geplande lanceringsdatum, 21 februari 1967, vernietigd. [Foto's: The Apollo 1 Fire]

Op 27 januari om 13:00 uur EST (1800 GMT), de drie bemanningsleden gingen de Apollo-controlemodule in voor een lancering-aftelsimulatie genaamd een "plug-out" -test, die zou bepalen of het ruimtevaartuig in staat was om op interne kracht te werken. De Saturn IB-raket die de bemanningsmodule in de baan van de aarde zou hebben gelanceerd, was niet betrokken bij deze routine en schijnbaar veilige prelaunch-test. Onnodig te zeggen dat het ruimtevaartuig die test heeft afgeblazen. Veel mensen bij NASA waren van mening dat het niet klaar was voor zo'n test.

De bemanning heeft de hele middag in de ruimtecapsule gezeten tijdens het opsporen van problemen, waaronder een vieze geur afkomstig van de zuurstoftank en een verkeerd communicatiesysteem. "Hoe gaan we naar de maan als we niet tussen twee of drie gebouwen kunnen praten?" Grissom schreeuwde vanuit de capsule.

Grissom was "erg luidruchtig over de tekortkomingen van het ruimtevaartuig", en de bemanning klaagde vaak tegen hogerhand dat het ruimtevaartuig nog niet klaar was, vertelde NASA-astronaut Tom Jones aan ProfoundSpace.org. Toen Grissom zich realiseerde dat het verhogen van zijn stem niet veel verschil maakte, koos hij een citroen uit zijn citrusboom en bracht deze naar Cape Kennedy (nu bekend als Cape Canaveral), waar hij hem op de vluchtsimulator hing als een symbool van zijn frustratie.

Terwijl de bemanning zijn checklist binnen de module doorliep, werd plotseling het interieur van het ruimtevaartuig in vlammen opgegaan. Warmte veroorzaakte dat de luchtdruk in het ruimtevaartuig steeg, waardoor het voor de astronauten onmogelijk was om het luik te openen, dat was ontworpen om naar binnen te openen. Na ongeveer 30 seconden scheurde het ruimteschip. NASA's grondpersoneel probeerde wanhopig de astronauten te redden, maar ze stierven aan verstikking voordat redders hen uit het ruimtevaartuig konden halen.

Die verdwaalde vonk leek te zijn ontstaan ​​in een bundel draden. Maar dat was slechts het begin van een reeks kritieke fouten die tot het vuur hebben geleid; veel zorgwekkender was de overvloed aan brandbare materialen in het ruimtevaartuig. Misschien wel de grootste fout die ze maakten was om de lucht te vullen met zuivere zuurstof in plaats van een mix van zuurstof en stikstof, zoals de lucht van de atmosfeer van de aarde. Zuivere zuurstof maakte het ruimtevaartuig uiterst ontvlambaar. Werk dat af met brandbare materialen - inclusief klittenband, nylon gaas, schuimrubberen pads en bundels van bedrading - en je hebt "brandstof voor een 100% zuurstofomgeving", vertelde NASA-historicus Roger Launius aan ProfoundSpace.org.

Launius zei dat mensen bij de NASA twee jaar voordat het ongeluk gebeurde, op de hoogte waren van de belangrijkste ontwerpfouten, met name de onveilige ontvlambare materialen in het ruimtevaartuig. "Dus waarom kwamen ze er niet van te voren uit, voordat iemand stierf?" Launius zei. "Dat is iets dat nooit goed is beantwoord in mijn gedachten."

Haast je voor de ruimte

Het lijkt alsof politieke druk om naar de maan te komen in het hoogtepunt van de ruimtewedloop NASA-functionarissen ertoe zou kunnen brengen om een ​​aantal veiligheidsaspecten over het hoofd te zien, in het voordeel van het verslaan van Rusland naar de maan. "Terug in de jaren 60 was NASA gloednieuw ... en het doel om in minder dan negen jaar naar de maan te gaan was behoorlijk ambitieus," vertelde Leroy Chiao, een voormalige NASA-astronaut, aan ProfoundSpace.org.

Misschien had de Apollo 1-brand kunnen worden voorkomen als de Verenigde Staten niet waren meegesleept in een race om naar de maan te gaan. Aan de andere kant is het belangrijk om te onthouden dat NASA iets probeerde te doen dat nog nooit eerder was gedaan en dat een inherent risico met zich meebrengt, merkte Chiao op. 'NASA was nog aan het leren,' zei Chiao. "Achteraf gezien is het gemakkelijk om NASA te bekritiseren voor de beslissingen die zijn genomen, maar de realiteit is dat ze het nog steeds aan het uitzoeken waren."

Hoewel NASA al eerder astronauten in de ruimte had gezet, met zijn Mercury-programma en het daaropvolgende Gemini-programma, was de eerste Apollo-missie niet echt een routinewerking. "De Apollo was geen aangepaste versie van het ruimteschip van Gemini, het was een splinternieuw ruimteschip en het had ongeveer vijf jaar ontwikkeltijd, maar het was nog niet klaar om tegen januari te vliegen," vertelde Jones aan ProfoundSpace.org. "Het had veel problemen bij de ontwikkeling, assemblage en testen."

Dit was geen geheim in de maanden voorafgaand aan het ongeluk. Het ruimtevaartuig had verschillende ontwerpwijzigingen ondergaan die de oorspronkelijke geplande lanceringsdatum uitstelden. Een combinatie van politieke druk en vertragingen in de planning creëerde een recept voor rampen toen de NASA een van de moeilijkste en ambitieuzere ruimtemissies in de menselijke geschiedenis aan het uitvoeren was.

Heroes of Apollo 1

NASA verloor drie ongelooflijk belangrijke astronauten in de Apollo 1-brand. Grissom was een van de oorspronkelijke Mercury-astronauten en was de tweede Amerikaan die naar de ruimte vloog. Zijn bemanningslid Ed White werd de eerste Amerikaan die een ruimtewandeling uitvoerde, wat hij deed tijdens de Gemini 4-missie in 1965. Het derde bemanningslid, Roger Chaffee, was een luitenant-commandant van de marine en een rookvluchtontdekker. Chaffee verheugde zich op zijn eerste ruimtevlucht en zei ooit: "Ik denk dat het heel leuk zal zijn."

Het verliezen van deze dappere astronauten was tragisch, maar ondanks hun dood kwam er iets goeds uit het incident. NASA heeft van de fouten geleerd en ruimtevaartuigen zijn nu veel veiliger dan toen. Brandbare materialen vullen niet langer de binnenkant van de bemanningscapsules. Luiken zijn nu gemakkelijker te openen, zodat astronauten in seconden in geval van nood kunnen ontsnappen.

Grissom, White en Chafee stierven helden omdat hun tragedie de wake-up call was die NASA nodig had om meer mogelijk fatale incidenten te voorkomen.

Er zullen altijd risico's zijn met de menselijke ruimtevlucht, zei Chiao, maar het is in de loop der jaren zeker veiliger geworden.

"Ik denk dat het belangrijk is voor iedereen om niet alleen de astronauten te respecteren die niet langer bij ons zijn, maar om na te denken over het ruimteprogramma en wat het voor ons heeft gedaan, niet alleen als een motor van de technologie, maar ook - en ik denk nog belangrijker - als iets dat jonge mensen enthousiast maakt en hen inspireert om groot te dromen, 'zei Chiao.

Correctie: In een eerdere versie van dit artikel stond ten onrechte dat Grissom een ​​citroen op het ruimtevaartuig Apollo 1 hing. Grissom hing de citroen op de Apollo Mission Simulator.