Zie een groene komeet in de nachtelijke hemel: waar en wanneer te kijken

Komeet LINEAR (formeel aangewezen 252P) komt in zicht voor waarnemers op het noordelijk halfrond gedurende de laatste paar dagen van maart. De aankomst van de komeet heeft skywatchers opgewonden omdat deze ijzige ruimterots 100 keer helderder is dan verwacht.

Vanaf het zuidelijk halfrond hebben waarnemers onlangs de komeet met het blote oog kunnen zien in zeer donkere gebieden. Hoewel het maanlicht de lucht op het noordelijk halfrond zal overstromen, kan de komeet zichtbaar zijn met een verrekijker in een voldoende donker gebied.

"Verwacht niet dat Comet LINEAR voor de hand liggend is, met een lange staart", zei redacteur Kelly Beatty van Sky & Telescope in een verklaring. "Het licht is niet geconcentreerd in een enkel punt, maar is in plaats daarvan verspreid in een zachte, ronde gloed, groter dan de maan, maar vele duizenden keren dimmer." [Skywatching in 2016: de must-see-evenementen van het jaar (kalender)]

Skywatchers die de telescoop met telescopen observeren, kunnen de groenachtige waas eromheen zien. Men denkt dat deze groene gloed wordt gevormd door atomen van diatomische koolstof die de komeet omringen en fluoresceren in het zonlicht, aldus de verklaring.

Waarnemers moeten minstens 90 minuten voor zonsopgang in een donkere omgeving naar buiten gaan en op zoek gaan naar de komeet tussen de sterrenbeelden Boogschutter en Scorpius.

De planeten en sterren kunnen ook dienen als wegwijzers voor het vinden van de komeet. LINEAR zal op 29 maart in overeenstemming zijn met Mars en Saturnus, en in lijn met Saturnus en Antares (een heldere, rode ster in het sterrenbeeld Scorpius) op 31 maart. De maan zal ook dichtbij zijn, vooral op 30 maart; het zal slechts 3 graden rechtsonder van de komeet zijn.

LINEAR passeerde het dichtste punt naar de aarde op 21 maart, op een afstand van ongeveer 3,3 miljoen mijl (5,3 miljoen kilometer). Gegeven dat het nu verder weg het zonnestelsel in gaat en weg van de zon, weten astronomen niet hoe lang het zo helder zal blijven.

Waarnemers met zeer grote telescopen kunnen mogelijk ook een andere kometen zien passeren in de buurt van de aarde: Comet Pan-STARRS (aangeduid met P / 2016 BA14). Het kwam 22 miljoen mijl (3,5 miljoen kilometer) van de aarde op 22 maart.

"De timing van deze gepaarde bezoeken is waarschijnlijk geen toeval," zei dezelfde verklaring van Sky & Telescope. "De 'P' in beide aanduidingen betekent dat ze zich in periodieke (elliptische) banen bevinden die hen herhaaldelijk in de buurt van de zon brengen - in dit geval ongeveer elke vijf jaar. Hun banen zijn zo vergelijkbaar dat komeetspecialisten vermoeden dat deze twee lichamen fragmenten zijn van een enkel object. "

Komeet LINEAR werd op 7 april 2000 ontdekt door onderzoekers van het Lincoln Near Earth Asteroid Research-programma (een MIT Lincoln Laboratory-programma dat werd gefinancierd door NASA en de Amerikaanse luchtmacht). De kern van de komeet wordt geschat op 750 voet (230 meter), volgens de verklaring. Komeet Pan-STARRS werd recenter, op 22 januari 2016, ontdekt door onderzoekers van het Panorama Survey Telescope & Rapid Response System (University of Hawaii). Naar verluidt wordt de kern ervan 350 voet (100 m) breed, volgens Sky en Telescoop.