Luchtmacht lanceert ballistische raket in suborbitaltest

Dit verhaal is bijgewerkt om 15.45 uur. EST.

De voorgestelde federale begroting 2013, onthuld door president Barack Obama vandaag (13 februari), houdt NASA-financiering volgend jaar relatief vlak, maar bijt diep in de robotachtige Mars-koffiekamer van het bureau terwijl nieuwe fondsen worden ingezet voor menselijke verkenning en ruimtetechnologie.

Volgens het begrotingsverzoek van het Witte Huis in 2013 zou NASA ongeveer $ 17,7 miljard ontvangen voor volgend jaar - $ 59 miljoen minder dan het ruimteagentschap kreeg voor 2012.

De inspanningen van de NASA op het gebied van planetaire wetenschap zouden echter volgend jaar met 20% afnemen, waarbij de president slechts 1,2 miljard dollar toewijst voor onbemande missies naar Mars en andere instanties van het zonnestelsel. Ondertussen zou de financiering voor menselijke verkenning en commerciële ruimtevaart bijna 6 procent stijgen, tot 3,93 miljard dollar, en zou ruimtetechnologie een bult van 22 procent krijgen, tot 699 miljoen dollar.

"We moeten moeilijke beslissingen nemen, omdat dit moeilijke economische tijden zijn", vertelde NASA-chef Charlie Bolden vandaag aan verslaggevers. "We doen er alles aan om fiscaal verantwoordelijk te zijn."

De vermindering van de financiering van de planetaire wetenschap dwingt NASA af te zien van de ExoMars-missies van het European Space Agency, die respectievelijk in 2016 en 2018 een orbiter en een drill-toting rover naar de rode planeet willen lanceren. NASA zou raketten en verschillende instrumenten leveren voor de twee missies, maar Bolden bevestigde vandaag dat NASA zich uit beide zal terugtrekken.

Deze twee missies worden gezien als belangrijke stappen op het pad naar een sample-retournemissie voor Mars, die door veel onderzoekers wordt beschouwd als de beste manier om te zoeken naar tekenen van leven op de rode planeet.

"Onderbouwing hiervan houdt niet in dat een Mars-programma op de lange termijn eindigt in een miljoenenteruggave missie van meerdere miljarden dollars", zei John Logsdon, emeritus hoogleraar aan George Washington University in Washington DC, "Ze willen niet leidinggeven die weg af. " [De 10 grootste wetenschappelijke missies van NASA]

De basisbegrippen van NASA

De door het Witte Huis voorgestelde toewijzing voor NASA in het fiscale jaar 2013 vertegenwoordigt minder dan 0,5 procent van het totale federale budget verzoek, dat $ 3,8 biljoen is.

Andere NASA-programma's doen het beter dan planetaire wetenschap in de aanvraag voor het fiscale jaar 2013, die loopt van 1 oktober 2012 tot en met 30 september 2013. Het aardwetenschappenprogramma van het ruimteagentschap zou bijvoorbeeld 1,78 miljard dollar ontvangen, iets meer dan de president toegewezen in zijn begrotingsverzoek voor 2012.

Het Witte Huis geeft ook de voorkeur aan ruimtetechnologie, zoals blijkt uit de gevraagde 22 procent verhoging in het begrotingsvoorstel 2013.

"De toezegging van de overheid om de rol van NASA in de ontwikkeling van luchtvaarttechnologie te vergroten, is gericht op het creëren van de innovaties die nodig zijn om de luchtvaartindustrie - een van de grootste netto-exportindustrieën in de Verenigde Staten - nog jarenlang op het scherpst van de snede te houden," schreef het Witte Huis in een samenvatting van het budgetverzoek.

Obama's voorstel kent ook ongeveer 2,9 miljard dollar toe voor NASA's bemande transportsysteem van de volgende generatie, dat bestaat uit een heavy-lift raket genaamd het Space Launch System (SLS) en een capsule genaamd het Orion Multi-Purpose Crew Vehicle.

De SLS en Orion, ontworpen om astronauten naar bestemmingen in diepe ruimtes zoals asteroïden of Mars te brengen, ontvingen in 2012 $ 3 miljard. NASA hoopt dat de combinatie in 2021 operationeel is.

Commercieel ruimtevervoer krijgt een blijk van vertrouwen in de begrotingsaanvraag voor 2013. De president slikte $ 830 miljoen voor NASA's Commercial Crew Development (CCDev) -programma, NASA's poging om Amerikaanse particuliere ruimtevaartbedrijven aan te moedigen astronauten naar en van het internationale ruimtestation te vervoeren.

Sinds de spaceshuttle in juli 2011 met pensioen ging, was NASA volledig afhankelijk van Russische Soyuz-voertuigen om deze taxiservice uit te voeren. Het bureau wil dat verschillende verschillende privé-ruimteschepen in 2017 operationeel zijn. [Top privé ruimteschepen op weg naar realiteit]

Vorig jaar kende het Witte Huis $ 850 miljoen toe voor CCDev-activiteiten in het fiscale jaar 2012, hoewel het Congres uiteindelijk maar $ 406 miljoen opleverde. Obama vroeg vorig jaar in totaal 18,7 miljard dollar aan NASA, maar het Congres keurde uiteindelijk slechts 17,8 miljard dollar goed.

Next-gen-telescoop verliest NASA-middelen

NASA's financiering voor planetaire wetenschap wordt waarschijnlijk voor een deel ingekort om te helpen betalen voor de James Webb Space Telescope (JWST), een enorm instrument dat NASA factureert als de opvolger van zijn Hubble-ruimtetelescoop.

JWST heeft in de loop van de jaren te maken gehad met talrijke kostenoverschrijdingen en vertragingen. In 2001, de National Academy of Sciences gekoppeld het prijskaartje van de telescoop op $ 1 miljard. NASA's eerste officiële beoordeling, uitgevoerd in 2008, schatte een kostprijs van $ 5 miljard, met een lancering in 2014.

De telescoop is nu gepland om 8,8 miljard dollar te kosten en op zijn vroegst in 2018 te lanceren. Het Witte Huis stelt voor JWST 628 miljoen dollar te geven in het fiscale jaar 2013, vergeleken met $ 519 miljoen in het lopende jaar.

"Afwerking Webb krijgt een hogere prioriteit dan starten of vastleggen voor nieuwe Mars-missies," vertelde Logsdon aan ProfoundSpace.org.

Ambtenaren van de NASA benadrukken dat het bureau nog steeds bezig is met het verkennen van Mars, zowel voor wetenschappelijke doeleinden als om toekomstige bemande missies naar de Rode Planeet mogelijk te maken. President Obama heeft NASA opgedragen tegen het midden van de jaren 2030 astronauten naar Mars te krijgen.

NASA heeft nu echter besloten zijn onbemande Mars-strategie te herstructureren, om goedkopere, efficiëntere manieren te vinden om aan deze doelen te voldoen, zei Bolden. De herbeoordeling is een knipoog naar de moeilijke budgettaire omgeving; het zal waarschijnlijk moeilijk zijn om dure vlaggenschip missies, zoals het Mars Science Laboratory, ter waarde van $ 2,5 miljard, naar de greenlight te brengen - wat waarschijnlijk de 1-ton Curiosity rover op het oppervlak van de Red Planet in augustus zal laten vallen - wanneer dan ook.

"We hebben het over een fundamentele verandering in de manier waarop we zaken doen," zei Bolden.