NASA's komeet-jacht diepe impactsonde is dood in de ruimte

NASA's ervaren Deep Impact-ruimtevaartuig heeft zijn laatste komeet achtervolgd.

Het ruimtevaartagentschap verklaarde Deep Impact vandaag (20 september), zes weken na de laatste communicatie van de sonde, die een impactor in één komeet sloeg en met succes door een andere ijzige zwerver vloog tijdens zijn lange en productieve leven.

"Deep Impact is een fantastisch, langdurig ruimtevaartuig dat veel meer gegevens heeft geproduceerd dan gepland," zei hoofdinspecteur Mike A'Hearn van Deep Impact, van de University of Maryland, in een verklaring. "Het heeft een revolutie teweeggebracht in ons begrip van kometen en hun activiteit." [Best Close Encounters of the Comet Kind]

Deep Impact gelanceerd in januari 2005 over een missie om met Comet Tempel 1 samen te komen. In juli van dat jaar stortte het ruimtevaartuig een botslichaam in Tempel 1, waardoor wetenschappers de samenstelling van het ijslichaam konden bestuderen.

Deep Impact vloog toen door Comet Hartley 2 in november 2010, als onderdeel van een uitgebreide missie met de naam EPOXI (een combinatie van "Extrasolar Planet Observation and Characterization" en "Deep Impact Extended Investigation").

Het ruimtevaartuig observeerde ook Comet Garradd van ver in februari-april 2012, waarna hij in januari van dit jaar zijn eerste foto's maakte van de mogelijk schitterende Comet ISON. Daarnaast heeft Deep Impact beelden van de aarde, Mars en de maan vastgelegd en zes afzonderlijke sterren bestudeerd om de bewegingen van hun planeetbanen te bevestigen, aldus NASA-functionarissen.

In de loop van zijn operationele levensduur straalde het ruimtevaartuig ongeveer 500.000 afbeeldingen naar huis en reisde 4,7 miljard mijl (7,58 miljard kilometer) door de diepe ruimte.

"Zes maanden na de lancering had dit ruimtevaartuig zijn geplande missie om Comet Tempel 1 te bestuderen al voltooid", zegt Deep Impact projectmanager Tim Larson van NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië. "Maar het wetenschapsteam bleef interessante dingen doen om te doen en door de vindingrijkheid van ons missieteam en navigators en de ondersteuning van het Discovery Program van NASA, heeft dit ruimtevaartuig het meer dan acht jaar volgehouden en gedurende de hele reis verbluffende resultaten geboekt. "

Missie-controllers hoorden voor het laatst van Deep Impact op 8 augustus van dit jaar en herhaalde pogingen om de systemen aan boord te reactiveren waren niet succesvol. De precieze oorzaak van het probleem blijft onbekend, maar de handlers van de sonde vermoeden dat een probleem met de tijdmarkering van de computer ertoe leidde dat Deep Impact de controle over zijn oriëntatie in de ruimte verloor.

Als gevolg hiervan had de sonde waarschijnlijk problemen bij het positioneren van zijn radioantennes en zonnepanelen, waardoor communicatie en stroomopwekking moeilijk werden. Zonder voldoende kracht kunnen Deep Impact's batterij en voortstuwingssystemen bevroren zijn in de ijskoude diepten van de ruimte, aldus NASA-functionarissen.

"Ondanks deze onverwachte laatste oproep aan het gordijn, heeft Deep Impact al veel meer dan ooit bereikt," aldus Lindley Johnson, de Discovery Program Executive op het hoofdkantoor van NASA, en de uitvoerend uitvoerend directeur voor de missie van het ruimtevaartuig. "Deep Impact heeft volledig vernietigd wat we dachten te weten over kometen en bood ook een schatkamer aan extra planetaire wetenschap die de brongegevens van onderzoek voor de komende jaren zal zijn."