Goed uitzien, Mars! ExoMars 'eerste high-res foto's zijn ongelofelijk

Ziet! De nieuwe Mars-orbiter van het Europese Ruimtevaartagentschap heeft net zijn eerste hoge resolutiebeelden van de Rode Planeet teruggestuurd en het uitzicht is verbazingwekkend.

De ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) arriveerde op 19 oktober op Mars, toen zijn metgezel ruimteschip Schiaparelli neerstortte op het oppervlak van de planeet. Sindsdien cirkelt TGO door Mars, test het zijn machines en neemt spectaculair scherpe foto's van het landschap met behulp van het Colour en Stereo Surface Imaging System (CaSSIS). ESA heeft het beste van deze foto's samengevoegd in een coole nieuwe viaductvideo.

"De eerste beelden die we ontvingen waren absoluut spectaculair - en het was alleen bedoeld als test," zei Nicolas Thomas, teamleider van CaSSIS bij het Centre of Space and Habitability van de Universiteit van Bern in een verklaring. [Foto's: Europa's ExoMars-missies naar Mars in afbeeldingen]

Met deze eerste beelden kon ESA de kleuren- en stereo-imagingmogelijkheden van de camera testen, waardoor CaSSIS 3D-kaarten van het oppervlak van Mars kon maken door beelden vanuit verschillende perspectieven te combineren.

Hoewel de apparatuur voor kleurweergave functioneerde zoals gepland, verschijnen de eerste foto's in zwart-wit. Dat komt omdat de gefotografeerde gebieden stoffig zijn - vulkanisch zonder veel kleur te zien. "We zullen een beetje moeten wachten tot er iets kleurrijks onder het ruimtevaartuig passeert," zei Thomas.

TGO draait momenteel om de vier dagen in een baan rond Mars op een uiterst elliptisch pad. Op zijn dichtst, vliegt het ruimtevaartuig binnen 155 mijlen (250 kilometers) van de grond. Deze nabije benaderingen vinden snel plaats voordat de orbiter zijn hoogte opvoert tot ongeveer 100.000 km (100.000 km).

CaSSIS was tijdens de testfase in gebruik voor twee van deze benaderingen en keerde in totaal 11 afbeeldingen terug. ESA combineerde toen enkele van de nieuwe foto's in de video hierboven om een ​​viaduct van Hebes Chasma te simuleren, een 190-mijl lange (310 km) kloof in het oppervlak van Mars.

"We zagen Hebes Chasma op 2,8 meter per pixel", zei Thomas. "Dat is een beetje zoals vliegen over Bern op 15.000 kilometer per uur en tegelijkertijd scherpe foto's maken van auto's in Zürich."

Na de mislukte landing van het Schiaparelli-ruimtevaartuig in oktober was de druk voor het ExoMars-team groot. "Er is veel publieke aandacht geweest voor de mislukte landing van Schiaparelli, maar TGO heeft het heel goed gedaan, dus we hebben het de afgelopen maand erg druk gehad," zei Thomas.

"We waren behoorlijk nerveus, maar het lijkt erop dat bijna alles functioneerde zoals we het hadden gepland." De resulterende beelden zijn echt scherp, "zei Antoine Pommerol, een co-onderzoeker van CaSSIS in het Center of Space and Habitability in Bern, in dezelfde verklaring.

De komende paar maanden zal het team CaSSIS blijven voorbereiden op zijn belangrijkste missie. "De test was zeer succesvol, maar we hebben een aantal dingen geïdentificeerd die verbeterd moeten worden in de ingebouwde software en in de grondnabewerking," zei Thomas.

TGO zal negen tot twaalf maanden 'aerobraking' doorbrengen, of vertragen om zijn elliptische baan af te ronden. Uiteindelijk zal de orbiter de planeet rondcirkelen op een constante hoogte van ongeveer 400 kilometer. De primaire wetenschappelijke missie zou tegen het einde van 2017 moeten beginnen. Dan zal TGO gassen in de atmosfeer van Mars gaan bestuderen.