De Top 7 ruimteverhalen van 2010

In het jaar 2010 maakte de mensheid het eerste contact met buitenaardse wezens - althans volgens het vervolg op de veelgeprezen film "2001: A Space Odyssey."

Niets zo wereldschokkend gebeurde dit jaar in de echte wereld. Maar onderzoekers in de ruimtewetenschap hebben in 2010 een aantal buitengewone ontdekkingen gedaan, waaronder het vinden van wat wel of niet de eerste bewoonbare buitenaardse wereld is en het vinden van aanwijzingen voor de aard van donkere materie.

1. De eerste bewoonbare exoplaneet?

Het was nieuws dat we jaren hadden gewacht om te horen - dat we misschien niet alleen zijn. In september kondigden astronomen aan dat ze een buitenaardse wereld in de bewoonbare zone van haar ster hadden ontdekt. De grofweg planeet Aarde, Gliese 581g genaamd, nestelt zich in een ruimte die comfortabel genoeg is om vloeibaar water, en dus misschien leven, te laten bestaan.

Een van de ontdekkers van de planeet, Steven Vogt van de Universiteit van Californië, Santa Cruz, zei: "Mijn eigen persoonlijke gevoel is dat de kansen op het leven op deze planeet 100 procent zijn."

Maar al snel ontstonden er twijfels over de vraag of Gliese 581g zelfs bestaat. Astronoom Francesco Pepe van het Observatorium van Genève en zijn team suggereerden dat wat de andere onderzoekers zagen slechts een vlaag lawaai was in hun metingen. De tijd zal uitwijzen of deze verleidelijke wereld echt is of niet.

2. Asteroïde stof terug naar de aarde

Het was een missie die werd aangetast door verschillende verwoestende slagen, waaronder een brandstoflek, communicatiestoringen en storingen met zijn ionenmotoren. Maar uiteindelijk plaatste het Japanse ruimteschip Hayabusa een record - het bracht de allereerste monsters terug van het oppervlak van een asteroïde.

De 1,25 miljard mijl (2 miljard kilometer) reis die het ruimtevaartuig maakte naar de siliciumrijke asteroïde Itokawa duurde zeven jaar om te voltooien. Hayabusa (Japans voor "Falcon") moest een lander op de asteroïde laten vallen, maar de lander miste het oppervlak van de space-rock. Uiteindelijk belandde Hayabusa zelf twee keer op Itokawa om monsters in de retourcapsule te duwen.

De sonde maakte een vurige terugkeer naar de aarde op 13 juni, waarbij het meeste ervan in de atmosfeer opbrandde tijdens de re-entry zoals gepland. Zijn terugkeer capsule landde in de Australische outback, en onderzoekers bevestigden dat Hayabusa ongeveer 1500 stofkorrels uit de asteroïde had teruggebracht.

3. Arsenicumverslindend leven?

Het nieuws dat de NASA een persconferentie zou houden "om een ​​astrobiologische bevinding te bespreken die van invloed is op het zoeken naar bewijs van buitenaards leven" leidde tot wilde speculatie van bloggers en journalisten.

Een van de meest populaire geruchten in de blogosfeer was dat wetenschappers buitenaards leven hadden ontdekt op Saturnusmaan Titan die leefde van arsenicum.

De realiteit was minder bijzonder, maar leek nog steeds intrigerend. Onderzoekers beweerden een microbe op aarde te hebben ontdekt die arseen kan eten, een kiem genaamd GFAJ-1 die het gif in zijn DNA en andere vitale moleculen kan opnemen in plaats van de gebruikelijke fosfor.

De vondst suggereerde dat het leven meer gevarieerde vormen kan aannemen dan ooit werd gedacht en het beloofde de geest te openen van onderzoekers die op zoek zijn naar tekenen van leven buiten de aarde.

Een spervuur ​​van kritiek van andere wetenschappers heeft echter twijfel gewekt over de vraag of deze microben daadwerkelijk van arsenicum leven. Het valt nog te bezien of deze claims verdampen, net als degenen die de wenken van het leven op de Marsische meteoriet ALH84001 lijken te hebben gedaan.

4. De zon werd wakker

Na een ongewoon lange episode van lage activiteit op de zon, is onze ster blijkbaar gewekt met een knal, met krachtige zonnevlammen en enorme uitbarstingen die duizelingwekkende aurora-displays creëerden.

Activiteit op de zon gaat door cycli van ongeveer 11 jaar waarin zonnevlekken, fakkels en magnetische activiteit stijgen en dalen. Verbluffend genoeg had de laatste zonnecyclus, die recentelijk eindigde, een bijzonder lang en zwak dieptepunt dat wetenschappers moeilijk konden verklaren.

De zon bevindt zich nu in een extreem actieve periode na deze stilte. Onderzoekers veronderstellen dat deze veranderingen vergelijkbaar kunnen zijn met El Nià ± o-achtige klimaatpatronen op aarde.

5. Donkere materie gedetecteerd?

Donkere materie - die door wetenschappers wordt berekend als ongeveer 80 procent van alle materie in het universum - ontleent zijn naam aan het feit dat het in wezen onzichtbaar is voor instrumenten van astronomen, waardoor het een van de grootste mysteries in de wetenschap wordt.

Dit jaar suggereerden astrofysici echter dat ze eindelijk tekenen van donkere materie zouden hebben opgespoord, die de aard ervan zouden kunnen verklaren. Anderen blijven er niet van overtuigd dat het ongrijpbare spul eindelijk is gevonden.

Eén begrip met betrekking tot donkere materiedeeltjes suggereert dat ze antideeltjes hebben, wat betekent dat ze elkaar bij contact vernietigen. Een ander idee suggereert dat donkere materiedeeltjes hun eigen antideeltjes zijn. Hoe dan ook, een teken van donkere materiedeeltjes, denken de onderzoekers, is een uitbarsting van door annihilatie geïnduceerde gammastraling.

De Fermi Gamma-ray Space Telescope heeft gammastralen ontdekt in het centrum van de melkweg die helderder zijn dan verwacht. Onderzoekers suggereren dat ze zijn ontstaan ​​door annihilaties als gevolg van dicht opeengepakte donkere materiedeeltjes, die mogelijk ruimte delen met antideeltjes - als ze al bestaan.

De gegevens over deze straling suggereren dat de donkere materie gemaakt moet zijn van deeltjes die WIMP's worden genoemd (zwak interactie vertonende massieve deeltjes), die massa's hebben die bijna negen keer zo groot zijn als die van een proton.

Onderzoekers berekenden ook een eigenschap die bekend staat als de doorsnede, die beschrijft hoe waarschijnlijk het is dat het deeltje in wisselwerking staat met anderen. Deze kennis zou een enorme sprong voorwaarts kunnen zijn in ons begrip van donkere materie.

6. Nauwe ontmoeting met Comet Hartley 2

Niet tevreden met een rendez-vous met slechts één komeet, deed het Deep Impact-ruimtevaartuig net dat beetje extra - 2,9 miljard extra mijl (4,6 miljard km) eigenlijk - om Comet Hartley 2 te achtervolgen, waardoor het de eerste sonde was om twee kometen te bezoeken.

Deep Impact bracht in 2005 voor het eerst een bezoek aan Comet Tempel 1, waarbij een botslichaam in de komeet werd gestoten om de compositie van ver in de buurt te scannen. Na het succes merkte de NASA dat de sonde nog voldoende brandstof had voor een laatste reis. Zijn missie naar Hartley 2 onthulde dat de peanut-vormige komeet extreem actief is voor zijn kleine omvang, spuug-jets van cyanide-geregen gas aangedreven door koolstofdioxide.

7. Universele constanten niet zo constant?

Fundamentele constanten, zoals de sterkte van de elektromagnetische kracht - de zogenaamde fijne structuurconstante, of alfa - ontlenen hun naam aan het feit dat ze vermoedelijk overal hetzelfde zijn. Recente observaties van verre sterrenstelsels suggereren echter dat alfa in werkelijkheid door het hele universum heen kan variëren, wat betekent dat de snelheid van het licht of de sterkte van de lading van het elektron kan afhangen van waar je bent.

Al meer dan 20 jaar hebben sommige onderzoekers gevonden wat volgens hen het bewijs is dat de constante van de fijne structuur in de loop van de tijd varieert.

Dit jaar vonden wetenschappers die gegevens analyseerden van de Keck-telescoop in Hawaï en de Very Large Telescope in Chili, die samen zowel de noordelijke als de zuidelijke hemel omvatten, aanwijzingen dat alfa eigenlijk in de ruimte lijkt te variëren. In de noordelijke hemel wordt de fijnstructuurconstante blijkbaar kleiner met toenemende afstand, terwijl het tegenovergestelde waar blijft in de zuidelijke hemel.