Asteroïde om zeer dichtbij te komen op aarde op maandag

UPDATE voor 17.35 uur ET: NASA heeft de tijd van de dichtstbijzijnde nadering voor deze gebeurtenis opnieuw berekend om ongeveer 3 1/2 uur later te zijn dan aanvankelijk gerapporteerd. De verandering wordt hieronder weergegeven.

Hier is iets om over na te denken terwijl je volgende week naar het werk gaat: een kleine asteroïde ter grootte van een tourbus komt op maandag heel dicht langs de aarde, maar het vormt geen bedreiging voor de planeet

De asteroïde komt om ongeveer 14.14 uur dicht in de buurt. EDT (1714 GMT) op 27 juni en zal ruim 7.500 mijl (12.000 kilometer) boven het aardoppervlak passeren, zeggen NASA-functionarissen. Op dat specifieke moment zal de asteroïde - die wetenschappers 2011 MD hebben genoemd - hoog voor de kust van Antarctica varen, bijna 2.000 mijl (3.218 km) ten zuidwesten van Zuid-Afrika.

Asteroid 2011 MD werd woensdag (22 juni) ontdekt door LINEAR, een paar robottelescopen in New Mexico die de hemel onderzoeken op asteroïden in de buurt van de aarde. De beste schattingen suggereren dat deze asteroïde tussen 29 en 98 voet (9 tot 30 meter) breed is.

Volgens NASA's Near-Earth Object Office in het Jet Propulsion Laboratory (JPL) in Pasadena, Californië, kan een object van deze omvang naar verwachting ongeveer om de zes jaar zo dicht bij de aarde komen. [Foto van asteroïde 2011MD-traject]

"Er is geen kans dat de MD van 2011 de aarde zal raken, maar wetenschappers zullen de close pass gebruiken als een mogelijkheid om het te bestuderen met radarwaarnemingen", schreven astronomen met NASA's Asteroid Watch-programma op JPL in een Twitter-bericht donderdag (23 juni).

Zelfs als de asteroïde de atmosfeer van de aarde zou binnengaan, zou deze waarschijnlijk niet de oppervlakte bereiken, voegde ze eraan toe.

"Asteroid 2011 MD meet ongeveer 10 m. Steenachtige asteroïden van minder dan 25 m zouden in de atmosfeer van de aarde uiteenvallen en geen grondschade veroorzaken", aldus wetenschappers van Asteroid Watch.

De aanstaande Earth-flyby van de asteroïde zal een gladgeschoren gezicht zijn, maar geen record voor nabijgelegen asteroïden. Het record wordt momenteel bijgehouden door de asteroïde 2011 CQ1, die op 4 februari van dit jaar binnen 3.400 mijl (5,471 kilometer) van de aarde kwam.

Een lastig doel voor de skywatching

Gedurende enkele uren voorafgaand aan de benadering die het dichtst in de buurt komt, zal 2011 MD zichtbaar zijn in tamelijk grote amateurtelescopen. Maar ondanks de nabije benadering, zal het zien van deze asteroïde geen gemakkelijke taak zijn.

"Deze objecten zijn zo klein (10 meter) dat normaal gesproken een omvangrijke telescoop nodig is", waarschuwden wetenschappers van Asteroid Watch.

Je hebt toegang nodig tot een uitstekende sterrenatlas en omdat deze zo snel zal bewegen, heb je ook de allernieuwste gegevens van het Minor Planet Center nodig om de precieze koers tegen de achtergrondsterren te volgen. De asteroïde zal naar verwachting niet erg helder worden; ongeveer 250 keer dunner dan de zwakste sterren zichtbaar voor het oog zonder optische hulp. [Foto's: asteroïden in de diepe ruimte]

De asteroïde zal zo dichtbij komen dat de zwaartekracht van de aarde het traject van de asteroïde sterk zal veranderen.

Nadat de asteroïde zich het dichtst bij de aarde bevindt, zoomt hij door de zone van geosynchrone satellieten. De kans op een botsing met een satelliet of een stuk ruimteafval is buitengewoon ver weg.

Geschiedenis van asteroïden in de buurt van de aarde

Op 28 oktober 1937 fotografeerde de Duitse astronoom Karl Reinmuth (1892-1979) per ongeluk het lange spoor van een snelbewegende asteroïde. Twee nachten later passeerde deze asteroïde 460.000 mijl van de aarde. Reinmuth noemde het Hermes, naar de Olympische god van grenzen en reizigers.

Omdat de grote meerderheid van asteroïden (tot nu toe meer dan 210.000 keer) samenkwam tussen de banen van Mars en Jupiter, vonden astronomen in die tijd dat Hermes 'zeer nabije benadering een uitstekende uitzondering was.

"Astronomen van de dag waren enigszins bevooroordeeld", legt NASA-asteroïde-wetenschapper Paul Chodas uit. "Ze hadden zichzelf ervan overtuigd dat botsingen te zeldzaam waren om te overwegen."

Sindsdien hebben astronomen geleerd dat asteroïden heel veel dichter bij de aarde kunnen komen dan eerder werd gedacht. De MD-pas van Asteroid 2011 MD is hier een goed voorbeeld van.

Van de 8.099 Near-Earth-objecten die zijn ontdekt, zijn er ongeveer 827 asteroïden met een diameter van ongeveer een halve mijl (1 km) of groter. Ongeveer 1,236 van deze NEO's zijn geclassificeerd als Potentially Hazardous Asteroids (PHA's).

NASA is momenteel van plan een sonde te lanceren om een ÔÇőÔÇővan deze potentieel gevaarlijke near-Earth-objecten te bezoeken en monsters van de asteroïde naar de aarde te sturen.

Die missie zal de OSIRIS-Rex asteroïde sonde lanceren in 2016 om samen te komen met de space rock 1999 RQ36 in 2020. De doel-asteroïde is 1.900 voet (580 meter) breed en heeft een kans van 1 op 1.800 om Aarde te raken in het jaar 2170 en een kans van 1 op 1.000 om ons in 2182 te dichten.

Joe Rao is instructeur en gastdocent in het Hayden Planetarium in New York. Hij schrijft over astronomie voor The New York Times en andere publicaties, en hij is ook een meteoroloog op de camera voor News 12 Westchester, New York.