NASA ziet gigantische zonnegolf losbarsten van de zon (video)

Een Sovjet-rover uit de jaren 70 reed inderdaad ongeveer 3 mijl verder op het oppervlak van de maan dan aanvankelijk gedacht, wat betekent dat elke robot die zijn off-world afstandsrecord hoopt te breken een volledige marathon moet lopen, zeggen onderzoekers.

De op afstand bestuurbare maanrover Lunokhod 2 werd lang gedacht 37 kilometer te hebben gereisd op het maanoppervlak in 1973. Maar een Russisch team verhoogde onlangs de schatting tot 26 mijl (42 kilometer), met behulp van beelden die waren afgeknipt door de scherpe NASA -eyed Lunar Reconnaissance Orbiter.

De Russische onderzoekers, onder leiding van Irina Karachevtseva van de Moscow State University of Geodesy and Cartography, hebben het afgelopen jaar het nieuwe nummer op conferenties gepresenteerd. Maar de herziening begon pas in de laatste maand wijdverspreide aandacht te krijgen, toen NASA's Opportunity Mars-rover steeds dichter bij de oude 23-mijlsmarkering kroop. [Afstanden aangedreven op andere werelden (Infographic)]

Nu heeft een tweede groep wetenschappers - die gelieerd zijn aan de instrumentensuite Lunar Reconnaissance Orbiter Camera (LROC) - de bevindingen van het Russische team gesteund, ook met behulp van LROC-beelden van de sporen van Lunokhod 2 om een ​​onafhankelijke schatting te maken van ongeveer 26 mijl.

"Ik denk dat het 41,5 kilometer is of iets dergelijks, maar we zijn nog niet klaar", vertelde LROC-hoofdonderzoeker Mark Robinson van de Arizona State University maandag (8 juli) aan ProfoundSpace.org. "We zullen vrij snel een uitgelichte afbeelding hebben op de LROC-webpagina die dat nummer geeft."

Het LROC-team voert zijn analyse uit als een eenvoudige dubbele controle, niet omdat het twijfelt aan het aantal dat is afgeleid door Karachevtseva en haar collega's, zei Robinson.

"Er is hier niet echt een controverse," zei hij. "We kunnen de exacte afgelegde afstand van de rover meten nu we deze foto's hebben."

De LROC-afbeeldingen, met een resolutie van 1,6 voet (0,5 meter) per pixel, waren uiteraard niet beschikbaar in Lunokhod 2's dag. De Lunar Reconnaissance Orbiter werd gelanceerd in 2009, 36 jaar nadat de oude Sovjetrover tot zijn laatste stop op de maan reed.

De oorspronkelijke schatting van 23 mijl lijkt gebaseerd te zijn op de afstand tussen start- en eindpunten van Lunokhod 2, aldus Robinson. Maar LROC-foto's laten zien dat de robot verschillende keren terugliep en ook af en toe in cirkels reisde om panoramische foto's te maken, waarbij verschillende mijlen aan de totale odometrie werden toegevoegd.

Dus Opportunity heeft een manier om te gaan voordat het de off-world drijvende kampioen kan worden. Vanaf woensdag (10 juli) had de rover 37,35 mijl (37,58 km) afgelegd sinds hij in januari 2004 samen met zijn tweeling, Spirit, op Mars was neergestreken om te jagen naar bewijs van wateractiviteit in het verleden.

En Opportunity zal binnenkort op een locatie genaamd Solander Point hurken om uit de strenge winter van de rode planeet te wachten, dus het record van Lunokhod 2 is waarschijnlijk nog een tijdje veilig.

Maar putten in de Opportunity Rover tegen Lunokhod 2 heeft voor Robinson geen enkele zin. De twee robots zijn tenslotte heel verschillende beesten die verschillende werelden decennia uit elkaar verkenden. En Lunokhod 2 bedekte al die grond in minder dan vijf maanden, merkte hij op, terwijl Opportunity al meer dan negen jaar aan het chugden is.

Robinson wenst dat mensen niet langer vasthouden aan het afstandsrecord en even de tijd nemen om te appreciëren wat beide rovers op hun eigen missie wisten te bereiken.

"Ze hebben allebei geweldige dingen bereikt, dus focussen op wie het verst reed is echt niet handig," zei Robinson.