Zoek de ontzagwekkende Andromedagalm in de herfstnachthemel

Naar mijn mening - en dit is natuurlijk puur subjectief - is het meest populaire object dat mensen graag zien via een telescoop de maan.

Nummer twee is waarschijnlijk de geringde planeet Saturnus. Wat de derde plaats betreft, zou ik zeggen dat het een gooi is. Iedereen kijkt graag naar Jupiter, met zijn complexe cloud-gordels, de beroemde Great Red Spot en vier grote satellieten.

Echter, als het herfst is en de lucht redelijk donker en helder is, zonder heldere maan om de zwakkere sterren te verduisteren, dan maakt een ander object zijn weg naar dit gesprek: het grote Andromeda-sterrenstelsel. [Zie verbazingwekkende foto's van het Andromeda-stelsel]

Geliefde (zij het vage) hemelaantrekkelijkheid

De volgende vraag is vaak uit de duisternis naar buiten gekomen tijdens openluchtsterrenfeesten: "Hé, kun je ons dat sterrenstelsel laten zien?"

"Dat sterrenstelsel" verwijst altijd naar Andromeda, ook bekend als M31 in Charles Messiers beroemde catalogus van sterrenstelsels, nevels en sterrenhopen. Andromeda is de dichtstbijzijnde grote melkweg naar onze eigen Melkweg, evenals de grootste en meest massieve melkweg in de zogenaamde Lokale Groep.

Het spiraalvormige Andromeda-sterrenstelsel kan een waarlijk inspirerend nachthemelgezicht zijn. Bijvoorbeeld in het tweede deel van zijn tweevoudige autobiografie, "In Joy Still Felt" (Doubleday, 1980), beschreef de late biochemicus en sci-fi auteur Isaac Asimov toen hij en zijn vrouw Janet zich inschreven voor een astronomie-thema cruise:

"Het was een mooie zachte nacht, en de lucht was mooier dan een koepel van een planetarium had kunnen zijn. Janet gebruikte haar verrekijker om naar de beschreven objecten te kijken, en het hoogtepunt kwam toen we de Andromeda-melkweg voor de eerste keer zagen. de cruise was op dat moment geëindigd, we zouden de waarde van ons geld hebben gehad. "

Kleine wolk, grote melkweg

En toch, met het blote oog, lijkt Andromeda er niet veel op - een piekerige, wazige vlek die lijkt op een vage ster. Maar als je je realiseert waar je naar kijkt, kun je de melkweg vergeven dat je zo duf en vermoeid uitziet.

De eerste definitieve waarneming van Andromeda kwam meer dan 1.000 jaar geleden. In het jaar 964 A.D. vestigde de Perzische astronoom Abd al-Rahman al-Sūfī de aandacht op een "kleine wolk" die zich bevond onder de sterren van het sterrenbeeld Andromeda, de geketende prinses.

Waarnemingen door NASA's Spitzer Space Telescope suggereren dat "kleine wolk" feitelijk het licht van 1 triljoen sterren afgeeft - vijf tot tien keer meer dan onze Melkweg bezit. En op zijn breedst is Andromeda ongeveer 220.000 lichtjaar breed. (De schijf van de Melkweg is ongeveer 100.000 lichtjaar breed.) [Foto's: het infrarood-heelal gezien door Spitzer]

Dit zijn inderdaad indrukwekkende cijfers, maar de enige feit die echt verbluffend is, betreft de afstand van Andromeda - 2,5 miljoen lichtjaar.

Het Andromeda-sterrenstelsel is het verste voorwerp dat je ogen kunnen zien zonder de hulp van een verrekijker of een telescoop. Als je het vanavond bekijkt (en ik zal je laten zien hoe je het in een ogenblik kunt vinden), bedenk dan dat het licht van dit piekerige voorwerp 2,5 miljoen jaar heeft gereist om je ogen te bereiken, al die tijd reisend met de enorme snelheid van 186,282 mijl ( 299.792 kilometer) per seconde.

Dat licht begon daarom aan zijn reis rond de tijd van het aanbreken van het menselijke bewustzijn, toen mastodons en sabeltandtijgers ronddoolden over een groot deel van de voor-ijstijd Noord-Amerika en de prehistorische mens vocht voor zijn bestaan ​​in wat nu de Olduvai-kloof van Oost-Afrika is .

Hoe het te vinden

Hoe kun je dit prachtige sterrenstelsel zien? Deze komende week zal een goed moment zijn om te proberen, omdat de oogverblindende heldere maan die de avondhemel domineerde de afgelopen week nu elke dag progressief later oploopt.

Vanavond (27 november), bijvoorbeeld, de maan komt op om 18.40 uur. Tegen 30 november is het drie uur later en tegen 4 december is het niet eerder dan halverwege middernacht. Dus de maan zal steeds minder hinder ondervinden als de week vordert.

Dus stap naar buiten tussen 7 en 9 uur 's ochtends lokale tijd, kijk zuid-zuidwest en bekijk ongeveer driekwart van de weg omhoog vanaf de horizon tot het punt recht boven je hoofd. Je neemt nota van vier heldere sterren; ze vormen het Grote Plein van Pegasus, een van de oriëntatiepunten van de hemel.

Stel je nu voor dat het vierkant de kom van een grote beer is en kijk of het handvat zich uitstrekt van de ster in de linkerbovenhoek van het plein. Die ster is Alpheratz. Drie heldere sterren vormen deze handgreep, inclusief Alpheratz. Deze drie - de andere twee worden Mirach en Almach genoemd - zijn bijna gelijk verdeeld en staan ​​ongeveer net zo ver uit elkaar als de sterren van het plein zelf.

Overigens behoren Alpheratz, Mirach en Almach tot het sterrenbeeld Andromeda.

Boven de middelste ster van het handvat (Mirach) zijn twee zwakkere sterren bijna in lijn met het. Vlakbij de noordelijke ster, als je lucht helder en donker is, kun je een wazig stukje licht bespieden, bijna direct boven je hoofd. (Als je het niet kunt zien met je blote ogen, gebruik dan een verrekijker.) Focus op Mirach en scan erboven totdat je die wazige plek vindt.

En daar is het - Andromeda!

Hoe donkerder, hoe beter

Het sterrenstelsel kan eigenlijk een beetje een teleurstelling zijn door een verrekijker of een goede telescoop. Andromeda lijkt vaak net iets meer dan een langwerpige fuzzy patch, die geleidelijk in het midden opheldert naar een sterachtige kern.

Verwacht geen individuele sterren te zien; alleen een foto met een lange belichting zal ze naar buiten brengen. Eens echter, in augustus 1975, op een uitzonderlijk heldere en donkere nacht op de jaarlijkse Stellafane-conventie nabij Springfield, Vermont, kon ik een glimp opvangen van de donkere stofstroken van de melkweg door een zelfgemaakte 6 inch (15 centimeter) "rich field" -telescoop .

En in een zeer donkere hemel kun je het heelal ongelooflijke dimensies zien aannemen.Zorgvuldige verrekijker schattingen door de Franse astronoom Robert Jonckheere in de jaren 1950 gaven een lengte van iets meer dan 5 graden en een breedte van iets meer dan 1 graad. Ter vergelijking: de "aanwijzer" -sterren aan het einde van de schaal van de Grote Beer zijn gescheiden door iets meer dan 5 graden en de volle maan is slechts 0,5 graden breed!

Toegegeven, om deze meting te maken, gebruikte Jonckheere "gigantische" verrekijkers met 2-inch (5 cm) lenzen, met de oculairen gecentreerd zodat beide van zijn pupillen volledig werden gebruikt. Hij had ook donker aangepast zijn ogen gedurende 10 minuten met de uitsluiting van alle licht behalve van Andromeda zelf.

De boodschap is duidelijk: hoe donkerder en transparanter de lucht, des te indrukwekkender het uitzicht. Succes!

Joe Rao is instructeur en gastdocent in het Hayden Planetarium in New York. Hij schrijft over astronomie voor tijdschrift Natural History, de Almanac van de boer en andere publicaties, en hij is ook meteoroloog op de camera voor News 12 Westchester, N.Y. Volg ons , of . Oorspronkelijk gepubliceerd op