GRACE-missie komt ten einde

WASHINGTON - Een aardwetenschappelijke missie die meer dan 15 jaar geleden is gelanceerd, is eindelijk ten einde gekomen, iets eerder dan eerder werd verwacht, heeft NASA op 27 oktober aangekondigd.

In een verklaring zei de NASA dat de Gravity Recovery and Climate Experiment (GRACE) -missie, uitgevoerd in samenwerking met het Duitse ruimteagentschap DLR, een einde had gemaakt aan wetenschappelijke operaties na de pensionering van een van zijn twee ruimtevaartuigen.

In september zeiden de agentschappen dat ze verwachtten het GRACE-2 ruimtevaartuig begin november met pensioen te laten gaan na een laatste wetenschapspas. Het ruimtevaartuig had problemen gehad door het falen van verschillende batterijcellen, waardoor begin september contact met het ruimtevaartuig verloren ging.

NASA zei echter in een verklaring van 27 oktober dat "het medio oktober duidelijk werd dat de resterende batterijcapaciteit van de GRACE-2 niet toereikend zou zijn om de wetenschappelijke instrumenten en telemetriezenders te bedienen. 2 wetenschappelijke missie van satelliet en eind GRACE. "

GRACE-2 zal naar verwachting in december van januari terugkeren. GRACE-1, waarvan de batterijen gezond blijven, zal de rest van het jaar blijven werken om kalibratiegegevens te verzamelen. Het wordt begin 2018 weer ingevoerd.

"De resterende brandstof van GRACE-1 zal worden gebruikt om eerder geplande manoeuvres te voltooien om zijn accelerometer te kalibreren en te karakteriseren om de uiteindelijke wetenschappelijke return en inzichten uit het 15-jarige GRACE-record te verbeteren," Carmen Boening, GRACE projectwetenschap bij NASA's Jet Propulsion Laboratory, zei in een verklaring.

NASA en DLR lanceerden het twee GRACE-ruimtevaartuig in maart 2002 voor wat oorspronkelijk gepland was als een missie van vijf jaar. Wetenschappers gebruiken metingen van zeer kleine veranderingen in de scheiding van de twee satellieten in een lage baan om lokale veranderingen in het gravitatieveld te berekenen die veroorzaakt worden door massavariaties in de aarde. Die metingen kunnen op hun beurt worden gebruikt om bewegingen van water rond de aarde te volgen, veroorzaakt door seizoenspatronen en klimaatprocessen.

"Door geavanceerde technologie te gebruiken om prachtig precieze afstandsmetingen te verrichten, verbeterde GRACE ons wetenschappelijk inzicht in onze complexe thuisplaneet, terwijl tegelijkertijd informatie werd verstrekt - zoals metingen met betrekking tot veranderingen in het grondwater, droogte en aquifer-wateropslag wereldwijd - dat was gebruikt in de VS en internationaal om de nauwkeurigheid van milieumonitoring en -voorspellingen te verbeteren, "zei Michael Freilich, directeur van de afdeling Aardwetenschappen van NASA, in een verklaring.

Een opvolger-missie, genaamd GRACE Follow-On, is ontwikkeld door NASA en het Helmholtz Center Potsdam German Research Center for Geosciences. Het ruimtevaartuig zal begin 2018 starten op een SpaceX Falcon 9 op een missie die wordt gedeeld met vijf Iridium Next-satellieten.

"Het hele missieteam was creatief en succesvol in zijn echt heldhaftige inspanningen in de afgelopen jaren, waardoor de wetenschappelijke terugkeer van de missie werd uitgebreid om de kloof tussen GRACE en zijn opvolgingsmissie te verkleinen," zei Mike Watkins, directeur van JPL, in een uitspraak.