Natuurlijk is ruimte-onderzoek het geld waard

Dit artikel is oorspronkelijk gepubliceerd op The Conversation. De publicatie heeft dit artikel bijgedragen aan ProfoundSpace.org's Expertvoices: Op-Ed & Insights.

Ik veronderstel niet dat lezers zouden verwachten dat ik de titel van dit artikel zou tegenspreken - dat zou neerkomen op het ondertekenen van mijn eigen ontslagbrief. Maar, gegeven een omgeving waar uitdrukkingen als "loonbeheersing", "bezuinigingspakket" en "dalende dienstverlening" rondzwerven, kan het enigszins verkwistend worden geacht te suggereren dat miljoenen euro's (euro's, dollars) worden besteed aan de exploratie van ruimte.

Waarom moeten we naar Mars gaan? Hoeveel foto's van sterrenstelsels hebben we nodig? Zou dat geld toch beter besteed kunnen worden aan waardevollere gebieden, zoals gezondheid en onderwijs?

Maar miljoenen gaan niet in rook op: ze zijn gewend om te betalen voor banen en diensten.

Raketten en ruimtevaartinstrumenten verzamelen zich niet. Ze zijn ontworpen en gebouwd door mensen die betaald worden. Ze zijn vervaardigd uit componenten die moeten worden vervaardigd en vervolgens worden gekocht. De gemeenschap die zich bezighoudt met de ruimtevaartindustrie omvat gespecialiseerde wetenschappers en ingenieurs, ontwerpers, grafische kunstenaars en IT-professionals, evenals een uitgebreid ondersteuningssysteem: HR, catering, schoonmaak, enz.

Hier wordt veel van het ruimtebudget besteed - aan salarissen die op zijn beurt een markt genereren voor andere goederen en diensten (huizen, kleding, voedsel) - en aan fondsen om de overheid belasting te betalen. Het Europees Ruimteagentschap kan zelfs worden beschouwd als een massale geldverspillende operatie, waarbij elke door de overheid bijgedragen bijdrage terugverdiend wordt naar het land in termen van de waarde van de gegenereerde banen.

Hoe het ruimtebudget wordt besteed, is slechts een van de belangrijkste voordelen van de Britse ruimtevaartindustrie, een van de snelst groeiende sectoren van de Britse economie.

Er zijn andere spin-offs, omdat 'ruimte' veel dichterbij is dan algemeen wordt gedacht. Wanneer we het over de ruimte hebben, denken mensen meestal aan sterren en sterrenstelsels, prachtige beelden van telescopen, Neil Armstrong die op de maan loopt, de ringen van Saturnus, enzovoort.

Veel dichter bij huis, de armada van satellieten in een baan om de aarde die, naast vele andere dingen, informatie overbrengen naar satellietnavigatiesystemen, televisieprogramma's uitzenden en het weer volgen, maken deel uit van een wereldwijd ruimteletwerk. Waar zouden we nu zijn als we geen internet hadden? Dit zijn dagelijkse diensten die we als vanzelfsprekend beschouwen en die zelden of nooit worden beschouwd als 'verkenning van de ruimte'.

Samen met een goed begrip van wat er in de ruimteverkenning gaat, wordt waardering uitgesproken voor de mensen die helpen om ruimteverkenning te realiseren: leraren. Zonder hun inspirerende ondersteuning en begeleiding zouden we geen generaties van ingenieurs, wetenschappers en andere specialisten volgen die de Britse ruimtevaartindustrie zo succesvol maken.

Maar het VK is zo succesvol in de groei van zijn ruimtevaartindustrie, het heeft niet genoeg "eigen" specialisten in dienst. We hebben dus meer leraren nodig, meer geschoolde wetenschappers en ingenieurs - en meer ruimte-industrie.

Is ruimte een verspilling van geld? Zeker niet.

De auteur gaf onlangs een lezing over dit onderwerp tijdens het Cheltenham Science Festival.

Monica Grady is hoogleraar Planetaire en ruimtewetenschappen aan de Open Universiteit.

Dit artikel is oorspronkelijk gepubliceerd op The Conversation. Lees het originele artikel. Volg alle Expert Voices-problemen en debatten - en word deel van de discussie - op Facebook, Twitter en Google +. De weergegeven meningen zijn die van de auteur en komen niet noodzakelijk overeen met de mening van de uitgever. Deze versie van het artikel is oorspronkelijk gepubliceerd op ProfoundSpace.org.