Orionnevel gloeit in psychedelische kleuren in een verbluffende amateurfoto

Het Cassini-ruimtevaartuig spotte vreemde atmosferische structuren tijdens de eerste van zijn 22 duiken tussen de ringen en het gaslichaam van Saturnus - de planeet die het van dichtbij bestudeerd heeft sinds 2004.

Cassini is in de laatste paar maanden van zijn uitgebreide missie bij de gasreus voordat hij in september een suïcidale duik in de atmosfeer van Saturnus maakte. Tot die tijd zal Cassini's duiken in de onbekende regio van Saturnus wetenschappers meer laten zien over de structuur van de ringen en de atmosfeer.

"Deze beelden zijn schokkend," zei Kevin Baines, een lid van het wetenschapsteam voor Cassini's zichtbare en infrarode mapping spectrometer, in een Facebook Live-evenement op donderdag (27 april). Het evenement werd gehouden in de missiecontroleruimte van het NASA Jet Propulsion Laboratory in Californië, de Space Flight Operations Facility. [De dichtste Saturn-foto's die nog zijn gemaakt tijdens een gewaagde duik (video)]

"We hadden niet verwacht iets bijna zo mooi te krijgen als deze afbeeldingen," voegde Baines eraan toe. "Alle verschillende structuren die we op hen zien zijn gewoon fenomenaal."

Met afbeeldingen op een nabijgelegen televisiescherm wees Baines naar de "navel" van Saturnus, die de noordpool vormt. In de buurt waren kleine wolken - "krullen", noemde hij ze - met structuren die wetenschappers nog steeds proberen te begrijpen.

Een andere foto toonde een kleine wolk, die Baines een "kleine auto" noemde omdat deze rond de omtrek van de orkaan-achtige zeshoek op de noordpool van Saturnus loopt. Terwijl de regio binnen de zeshoek rustig is, glijdt de wolk - slechts een korte afstand verderop - langs met een snelheid van ongeveer 300 mph (480 km / h). De beweging ervan is nog steeds slecht begrepen.

Mysteries of Saturn blijven

Hoewel Cassini bijna 13 jaar in Saturnus is geweest, zijn er nog steeds enkele basisprincipes die wetenschappers graag willen weten. Baines zei dat hij graag zou willen weten hoe lang een dag is, wat moeilijk te meten is op een planeet zonder oppervlak. Linda Spilker, de Cassini-projectwetenschapper, voegde eraan toe dat het nuttig zou zijn om het "zaadje" te kennen waaruit Saturnus werd gevormd - de vaste kern die de gasgigant opbouwde rond terwijl de planeet volwassen werd.

Hoewel het onduidelijk is of die lang bestaande mysteries zullen worden opgelost, verwachten onderzoekers andere op te lossen tijdens de ringduiken. Een van de duiken meet de samenstelling van de ringen met Cassini's kosmische stofanalysator. Hoewel 99 procent van de ringen bestaat uit waterijs, is de samenstelling van de resterende 1 procent onzeker; sommige mogelijkheden omvatten ijzer, silica, organische stoffen of een mengsel, aldus de onderzoekers.

Baines en Spilker zeiden ook dat ze hopen dat Saturnus de komende maanden wat stormachtig weer zal produceren, zodat Cassini van dichtbij de stormeigenschappen kan bekijken voordat hij de planeet induikt.

Toen het ruimtevaartuig na de duik weer contact maakte met de aarde, meldde het dat het in uitstekende gezondheid verkeerde, zei hoofdaannemer Julie Webster van het ruimtevaartuig.

"Het ruimtevaartuig is perfect, zoals altijd," zei ze. "Alles klopte precies in het midden. We waren geen telemetriepunt meer, [er was niets] wat we gisteravond niet hadden verwacht. Het was perfect vanaf het allereerste begin."

De onderzoekers voegde daaraan toe dat sommige van Cassini's laatste inzichten voordat hij in Saturnus duikt, de oranje maan van Titan zullen zijn - waar hij vorige week voor de laatste keer voorbij vloog - evenals de ijzige maan van Enceladus en de aarde zelf.