De Google Astronomer

Toen hij niet bezig was met het ontwikkelen van de JAVA-programmeertaal bij Sun Microsystems of het beheer van het werk van Google's leger van software-ingenieurs, wilde Wayne Rosing graag telescopen bouwen.

Telescopen zijn een hobby voor Rosing sinds hij een tiener was, en astronomie was Rosing's toegangspoort tot natuurkunde, wiskunde en computerprogrammering. Onlangs ging hij met pensioen bij Google, waar hij vice-president Engineering van het bedrijf was. Rosing zal zijn aandacht richten op een uniek telescoopproject dat wetenschappers een breder, sneller en dieper inzicht biedt in het universum dan de huidige telescopen toestaan.

Gedurende zijn carrière bekleedt Rosing managementfuncties bij enkele van de grootste namen in de computerindustrie, waaronder Sun Microsystems, Apple en Google. Ondanks alles is Rosing zijn interesse in de astronomie echter nooit ontgroeid. Tijdens een pauze in het midden van de jaren negentig nam Rosing een twee jaar durende hiaat en reisde naar Chili, waar hij hielp met het bouwen van een robottelescoop die de materie in kaart bracht en energie de ruimte tussen de sterren vulde. Rosing richtte ook het Las Cumbres Observatory op in de buurt van zijn huis in Santa Barbara, Californië.

Als ingenieur en manager in zijn hele professionele leven, genoot Rosing van de verandering van het tempo als astronoom en wetenschapper. "Het is erg leuk om van versnelling te wisselen, software te schrijven, op machines te komen en onderdelen te monteren," zei Rosing. "Het is een waar genoegen."

In mei van dit jaar werd Rosing uitgeroepen tot de eerste senior fellow in wiskundige en fysische wetenschappen aan de Universiteit van Californië, Davis. Als onderdeel van de functie werkt Rosing samen met Anthony Tyson, een professor in natuurkunde aan UC Davis, aan de Large Synoptic Survey Telescope (LSST). De LSST zal een op de grond gebaseerde telescoop zijn die een breed gezichtsveld en een uiterst gevoelige digitale camera combineert - in staat om 3000 megapixelbeelden te produceren - om wetenschappers een nieuwe manier van kijken naar het universum te bieden. De LSST zal naar verwachting klaar zijn voor het eerste licht in 2012. Hoewel de exacte taken van Rosing nog steeds worden bepaald, zei Tyson dat de achtergrond van Rosing zeer nuttig zal zijn voor het extraheren van kennis en inzichten uit de stortvloed van informatie die naar verwachting elke avond uit de telescoop zal stromen.

De LSST werd oorspronkelijk in 1998 ontworpen als een manier om asteroïden en andere ruimtevoorwerpen in kaart te brengen die te dicht bij de aarde afdwalen, maar haar missie werd uitgebreid om aanwijzingen te zoeken over de aard van donkere materie en donkere energie, een mysterieuze substantie en kracht die verondersteld het universum te doordringen maar waarover wetenschappers maar heel weinig weten.

"De [LSST] zal ons helpen de ontwikkeling van donkere materie in de kosmische tijd te begrijpen en ons helpen de aard van donkere energie vast te leggen," vertelde Tyson.

Het zal dit doen door het universum te scannen op bewijs van zwaartekrachtlensvorming, een proces waarbij een massief hemellichaam het weefsel van ruimte-tijd zodanig vervormt dat licht dat uit verre objecten stroomt gedwongen wordt eromheen te buigen. Als gevolg hiervan worden zwaartekrachtspiegelingen geproduceerd, waarbij verre lichtgevende objecten, zoals sterren of zelfs hele sterrenstelsels, worden vervormd of hun posities lijken te verschuiven. Nog vreemder, ze kunnen meerdere keren op de nachtelijke hemel worden geprojecteerd.

Met behulp van zwaartekrachtlensing kunnen astronomen objecten onderzoeken die normaal niet zichtbaar zijn, belemmerd door het object dat als lens fungeert. Hierdoor kunnen ze dieper in het universum - en dus de vader terug in de tijd - kijken dan anders mogelijk zou zijn. Bovendien kunnen astronomen door achterwaarts te werken en te vragen welk soort object de waargenomen verstoring veroorzaakt, informatie verzamelen over de lenslichamen zelf, die clusters van sterrenstelsels en donkere materie kunnen omvatten.

"Een klomp donkere materie zal massa hebben, en als het een voldoende grote klomp is, zal het een grote massa hebben en zal het daadwerkelijk licht van de achtergrond buigen, het naar nieuwe plaatsen in de lucht verplaatsen," legde Tyson uit.

Door de hoeveelheid vervorming te meten die wordt veroorzaakt door donkere materie als gevolg van zwaartekrachtlensvorming, kunnen wetenschappers de verspreiding in het universum in kaart brengen en iets vertellen over hoe het zich in de loop van de eeuwigheid heeft ontwikkeld.

Van de LSST wordt ook verwacht dat hij enig licht werpt op donkere energie, de mysterieuze kracht waarvan wordt aangenomen dat hij het universum uit elkaar haalt en zijn expansie versnelt. Informatie verzameld uit de LSST zal worden gebruikt om een ​​3D-kaart van het universum te construeren, compleet met de precieze locatie van miljarden melkwegstelsels. Het meten van de snelheid waarmee deze sterrenstelsels in de loop van de tijd van elkaar weglopen, geeft wetenschappers een idee van hoeveel duistere energie het universum bevat.

De LSST zal ook in staat zijn voorbijgaande lichtbronnen te detecteren, korte lichtflitsen die te snel in en uit zijn gegaan voor de meeste telescopen om helder op te nemen. Het is deze laatste toepassing van de LSST waar Rosing het meest enthousiast over is.

"Ik ben persoonlijk geïnteresseerd in hoe we al deze [voorbijgaande] fenomenen systematisch gaan classificeren en uitzoeken wat het universum ons vertelt", zei Rosing.

Omdat de LSST in staat is om de hele nachtelijke hemel eens in de drie dagen te bedekken, zal elk stukje hemel vele malen opnieuw worden bekeken. Hierdoor kunnen wetenschappers het universum onderzoeken op tijdschalen die voorheen onmogelijk waren.

Rosing is erg enthousiast om aan het project te werken en verwacht dat het hem opmerkelijk druk zal maken. "Ze zouden het moeten verhuren in plaats van met pensioen."