Mars Rover Curiosity rijdt solo voor de eerste keer

Nadat NASA's Mars rover Curiosity al meer dan een jaar lang orders op de Rode Planeet opvolgt, heeft het eindelijk zijn eerste smaak van vrijheid gekregen.

De 1-ton Curiosity rover gebruikte de autonome navigatie voor de eerste keer op dinsdag 27 augustus en reed zichzelf naar een stuk grond dat de handlers niet van tevoren hadden gescreend. De robot zal dit "autonav" -vermogen waarschijnlijk meer en meer gebruiken naarmate het de lange trektocht naar de basis van de enorme Mount Sharp van Mars voortzet, zeiden NASA-functionarissen.

In de autonav-modus analyseert Curiosity foto's die het tijdens een rit maakt om een ​​veilige route voorwaarts uit te stippelen. De auto-size rover gebruikte dit vermogen op dinsdag om zijn weg te vinden door een kleine depressie waarvan de fijnere functies verborgen waren voor de vorige locatie van Curiosity. [Curiosity's 7 grootste prestaties (tot nu toe)]

"We konden het gebied vóór de duik zien, en we vertelden de rover waar hij dat stuk moest rijden", zegt rover-coureur John Wright van NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië, in een verklaring. "We konden de grond aan de andere kant zien, waar we een punt voor de rover hadden aangewezen om de rit te beëindigen, maar Curiosity bedacht zelf hoe je het onbekende deel ertussen kon besturen."

Nieuwsgierigheid reed dinsdagochtend ongeveer 33 voet (10 meter) in de autonav-modus, op een totale rijafstand van 141 voet (43 m) voor de dag.

Nieuwsgierigheid landde in de 96-mijl brede (154 kilometer) Gale Crater op 5 augustus 2012 om te bepalen of Mars ooit het microbiële leven had kunnen ondersteunen. De rover heeft dat primaire missiedoel al gecontroleerd en in maart vastgesteld dat een gebied genaamd Yellowknife Bay inderdaad miljarden jaren geleden bewoonbaar was.

De rover bleef bijna een jaar na het aanraken dicht bij de landingsplaats. Maar begin juli ging Curiosity op pad naar de 3,4-mijl-hoge (5,5 km) Mount Sharp, waarvan vele lagen de tijd bijhouden waarin de veranderende milieugeschiedenis van de Rode Planeet wordt beschreven.

Nieuwsgierigheid heeft nu betrekking op 0,86 km (1,39 km) op deze trektocht, met ongeveer 4,46 mijl (7,18 km) over om een ​​voorlopig pad in kaart te brengen dat is uitgestippeld met behulp van orbitale waarnemingen, aldus NASA-functionarissen. De werkelijke rijroute kan langer of korter zijn, omdat deze is gebaseerd op afbeeldingen die Curiosity onderweg vastlegt.

Het missieteam is ook van plan om op een paar plaatsen onderweg wat wetenschappelijk werk te doen. De eerste van deze "waypoints" ligt ongeveer 0,5 meter van de huidige locatie van Curiosity.

"Elk waypoint vertegenwoordigt een mogelijkheid voor nieuwsgierigheid om te pauzeren tijdens zijn lange reis naar Mount Sharp en om kenmerken van lokaal belang te bestuderen," zei Curiosity chief scientist John Grotzinger van het California Institute of Technology in Pasadena in een verklaring.

"Deze functies zijn geologisch interessant, gebaseerd op HiRISE-afbeeldingen, en ze liggen heel dicht bij het pad dat de snelste route naar de basis van Mount Sharp biedt," voegde Grotzinger toe, verwijzend naar het HiRISE-instrument aan boord van NASA's Mars Reconnaissance Orbiter. "We zullen elk voor verschillende sols bestuderen [Marsdagen], misschien een voor het boren selecteren als het er voldoende interessant uitziet."