Tijd is goed voor Arabische astronomie Renaissance, wetenschapper zegt

Het is tijd voor de Arabische moslimwereld om zijn verloren traditie van astronomisch leren terug te winnen, zegt een prominente onderzoeker.

Het bouwen van een nieuwe generatie observatoria zou interesse wekken in fundamenteel onderzoek in de hele regio, dat in de afgelopen jaren een veel meer utilitaire benadering van de wetenschap heeft gekozen, zei Nidhal Guessoum, een professor in de fysica en astronomie aan de Amerikaanse Universiteit van Sharjah in de Verenigde Arabische Emiraten Emiraten.

"Astronomie heeft een natuurlijke plaats hoog in het landschap van de Arabische islamitische cultuur," schreef Guessoum in een commentaar gepubliceerd in het nummer van 13 juni van het tijdschrift Nature. "Het moet teruggebracht worden." [Geschiedenis en structuur van het universum (Infographic)]

Een verloren traditie

Astronomie is van oudsher belangrijk geweest in de praktijk van de islam, schreef Guessoum, en hielp gelovigen om gebedstijden en locaties te berekenen, de richting naar de heilige stad Mekka te bepalen en de data van festivals en bedevaarten in kaart te brengen.

Als gevolg daarvan bloeide de astronomie in de moslimwereld vanaf de negende tot de 16de eeuw na Christus, met grote observatoria die werden gebouwd in wat nu Irak, Syrië, Turkije, Iran en Oezbekistan is.

"Aldus hebben honderden sterren en sterrenbeelden Arabische namen, zoals Altair, Deneb, Vega en Rigel," schreef Guessoum. "Tegenwoordig dragen meer dan 20 maankraters de namen van islamitische astronomen, waaronder Alfraganus (al-Farghani), Albategnius (al-Battani) en Azophi (al-Sufi)."

Deze gouden eeuw kwam tot een einde in de late jaren 1500 toen conservatieve geestelijken en heersers de scepter zwaaien en steeds meer waarde hechtten aan religieuze kennis over wetenschappelijke doeleinden.

Europese kolonisatie van de regio in de 19e eeuw leidde tot een korte heropleving, met nieuwe observatoria omhoog in plaatsen zoals Algerije, Libanon en Egypte, Guessoum zei.

Maar de belangstelling ging meestal naar huis met de kolonisatoren. Toen de Arabische naties onafhankelijk werden, schreef Guessoum, gaven ze de voorkeur aan toegepaste wetenschappen zoals petrochemische engineering en farmaceutische producten.

Tegenwoordig zijn er slechts twee operationele middelgrote telescopen in de hele Arabische wereld, merkte hij op: een in Algerije en een in Egypte.

Guessoum kwantificeerde de huidige staat van onderzoek naar Arabische astronomie door peer-reviewed artikelen te analyseren die in het vakgebied van 2000 tot 2009 werden gepubliceerd. Hij ontdekte dat van elke 1.000 wetenschapsdocumenten met een eerste auteur uit een Arabische natie er slechts drie in de astronomie zaten.

Daarentegen varieert het aandeel van 10 tot 25 per 1.000 papieren voor de Verenigde Staten, China, India, Japan, Brazilië en Spanje.

"De hele Arabische wereld publiceerde minder astronomiepapers dan alleen Turkije, en aanzienlijk minder dan Zuid-Afrika of Israël," schreef Guessoum. "Citatiecijfers zijn erger: Arabische astronomiedocumenten werden minder vaak aangehaald dan Turkije, Zuid-Afrika of Israël."

Wat te doen?

De Arabische wereld hoeft niet voor altijd achteraan in het astronomische pak te blijven, zei Guessoum.

De regio heeft een aantal goede observatoriumlocaties, hooggelegen plaatsen met heldere, droge lucht. En de financiering van grote telescopen is bij uitstek haalbaar, omdat een aantal Arabische landen - zoals Saoedi-Arabië en de Verenigde Arabische Emiraten - over aanzienlijke oliebronnen beschikken.

Guessoum is voorstander van het bouwen van verschillende observatoria van professionele kwaliteit, evenals het opzetten van astronomie en astrofysica-opleidingen aan alle openbare universiteiten in de Arabische wereld (dergelijke programma's kunnen momenteel "op twee handen worden gerekend", schreef hij). Hij beveelt ook aan dat er financiële middelen beschikbaar worden gesteld voor Arabische studenten om doctoraten in het buitenland na te streven.

Het bevorderen van een renaissance in de Arabische astronomie vereist de gezamenlijke inspanningen van nationale regeringen, universiteiten en belangenorganisaties in de hele regio, aldus Guessoum. Hij hoopt dat zijn commentaar in Nature de bal aan het rollen krijgt.

"Het zal minstens een decennium duren, en dus [we] moeten zo snel mogelijk beginnen," zei Guessoum via e-mail aan ProfoundSpace.org.