De Bemande Starliner Testvlucht van Boeing kan naar 2019 verdwijnen

ADELAIDE, Australië - Boeing zegt dat het goede vooruitgang boekt bij de ontwikkeling van zijn CST-100 Starliner commerciële bemanningsvoertuig, maar erkende dat de eerste bemande testvlucht van het ruimtevaartuig pas begin 2019 zou plaatsvinden.

Tijdens een paneldiscussie op het 68e International Astronautical Congress op 26 september, zei Chris Ferguson, directeur van Starliner bemanning en missiesystemen bij Boeing, dat het bedrijf middenin een breed ontwikkelingsprogramma zat met de ontwikkeling van vluchtapparatuur en testen van veel verschillende voertuigsystemen.

"We zijn momenteel volop aan het testen, met de bedoeling om volgend jaar tenminste onze niet-geschroefde testvlucht te vliegen, en idealiter zowel onze losgeschroefde als onze bemande testvlucht," zei hij. [In foto's: Boeings CST-100 Starliner Space Capsule]

In een interview op de conferentie zei Ferguson dat de huidige planning van het bedrijf in het tweede kwartaal van 2018 vraagt ​​om een ​​pad-abortietest bij White Sands Missile Range in New Mexico. Dat zou worden gevolgd door een niet-geschroefde orbitale testvlucht van het voertuig, gelanceerd op een Atlas V, in het derde kwartaal van 2018.

"Als de resultaten daarvan heel gunstig zijn," zei hij over de niet-geschroefde vluchttest, "is onze bemande vluchttest het vierde kwartaal - misschien, afhankelijk van de uitkomst, misschien het eerste kwartaal van het volgende jaar."

Hij heeft geen specifiek systeem geïdentificeerd met het voertuig dat zich op het kritieke pad naar die testvluchten bevond. "We vliegen als we klaar zijn," zei hij. "Er zijn veel stukken die bij elkaar moeten komen om ons in staat te stellen dat te doen."

Ferguson zei dat het bedrijf van plan is met NASA samen te werken om een ​​bemanning te selecteren voor die bemande testvlucht ongeveer een jaar voor de lancering, of "L-12 maanden", maar wil eerst meer vertrouwen in de planning.

"Elke dag worden we geconfronteerd met nieuwe uitdagingen, we zullen ons best doen om ons aan dat L-12-maanddoel te houden." Uiteraard moeten we flexibel zijn, omdat het gebaseerd is op een lanceringsdatum, "zei hij. "Als we ons doel voor het vierde kwartaal voor volgend jaar handhaven, zou je waarschijnlijk in de tweede helft van dit jaar een aankondiging van de bemanning kunnen zien."

Zodra de Starliner het testprogramma voor de vlucht voltooit en door de NASA is gecertificeerd, heeft Boeing een contract voor zes vluchten om NASA-astronauten naar en van het internationale ruimtestation te vervoeren. Ferguson zei dat het bedrijf ook het voertuig op de markt brengt voor potentiële niet-NASA-klanten.

"We zijn op zoek naar deelnemers in de vorm van landen, industrieën en individuen die willen deelnemen aan deze geweldige onderneming van de menselijke ruimtevlucht," zei hij, erop wijzend dat NASA de "vlaggenschip" -klant voor Starliner bleef.

Op de vraag of Boeing Starliner actief aan commerciële klanten heeft verkocht, verwees hij naar een docking-simulator voor ruimtevaartuigen die het bedrijf heeft tentoongesteld in de conferentie-expositieruimte. "Ik denk niet dat we dit hier zouden brengen als we er niet op uit waren potentiële klanten te betrekken," zei hij.

Ferguson zei dat hij, na een aantal jaren van ontwikkeling, zich steeds optimistischer voelde dat Starliner snel zou vliegen.

"Na zes jaar van mijn betrokkenheid, en nog enkele jaren eerder

dat het eindelijk lijkt alsof het samen begint te komen. Ik heb een heel goed gevoel over ons vermogen om volgend jaar gelanceerd te worden. "