Tiny Slowdown in Earth's Rotation kan grote aardbevingen veroorzaken

Een kleine vertraging in de rotatie van de aarde volgend jaar kan meer aardbevingen veroorzaken dan normaal, suggereert nieuw onderzoek.

Verleden periodes van langzame omwenteling in de afgelopen 100 jaar zijn samengevallen met meer aardbevingen dan gemiddeld, volgens onderzoek dat vorige maand werd gepresenteerd tijdens de jaarlijkse bijeenkomst van de Geological Society of America.

"De aantallen aardbevingen die zich elk jaar in de afgelopen eeuw hebben voorgedaan, zijn algemeen bekend." De veranderingen in de rotatiesnelheid van de aarde zijn ook bekend, "studeerde mede-auteur Roger Bilham, een geofysicus aan de Universiteit van Colorado Boulder, zei in een e-mail naar Live Science. "Het enige wat we hebben gedaan is deze twee bekende cijferlijsten vergelijken en een interessante en nuttige relatie melden." [Image Gallery: Destructive Earthquakes This Millennium]

Het basisidee is dat naarmate de draaiing van de aarde lichtjes vertraagt, de evenaar kleiner wordt. Tektonische platen krimpen echter niet zo gemakkelijk, waardoor de randen van de platen worden geperst. Hoewel deze hoeveelheid knijpen niet enorm is, heeft het extra druk gelegd op plaatgrenzen die al onder druk staan, waar aardbevingen waarschijnlijker zijn, zei Bilham.

Historisch patroon

Bilham en zijn collega, Rebecca Bendick, een geofysicus aan de Universiteit van Montana in Missoula, keken naar de geschiedenis van aardbevingen van magnitude 7 of groter sinds 1900.

Gemiddeld waren er sinds 1900 ongeveer 15 grote aardbevingen per jaar. Gedurende bepaalde periodes ziet de planeet tussen 25 en 35 aardbevingen van meer dan een magnitude 7 per jaar. Toen het team beter keek, vonden ze dat perioden samenviel met tijden waarop de aarde langzamer draait, wat betekent dat de dagen iets langer worden. Veranderingen in de rotatiesnelheid van de aarde kunnen worden veroorzaakt door weerpatronen zoals El Niño, zeestromingen en stromingen in de gesmolten kern van de planeet. Wanneer vloeistoffen sneller worden, moet de vaste aarde langzamer worden, zei Bilham.

Omdat de NASA de lengte van de dag bijhoudt tot de microseconde, kunnen deze vertragingen in de draaiing van de aarde vijf jaar van tevoren worden voorspeld, aldus Bilham.

Op basis van die gegevens gaat de aarde een periode van langdurige langzamere rotatie in. Als gevolg hiervan zou volgend jaar meer aardbevingen kunnen optreden, als gegevens uit het verleden een indicatie zijn. Terwijl een gemiddeld jaar ongeveer 15 aardbevingen van magnitude 7 of hoger zou kunnen zien, zouden de volgende vier jaar dichter bij 20 aardbevingen van die omvang kunnen komen, zei Bilham.

"Wetende dat aardbevingen meer overvloedig zullen zijn in vijf of zes of zeven jaar is nuttig, want als een afdeling stadsplanning nadenkt over het aanpassen van gebouwen om ze nu aardbevingsveilig te maken, of over tien jaar, de wetenschap dat er meer aardbevingen zijn op hun manier kan ervoor zorgen dat ze nu handelen, in plaats van later, "zei Bilham.

Dit effect zal echter waarschijnlijk alleen gevolgen hebben voor fouten die al onder stress staan ​​en een hoog risico op breuk hebben.

"We hebben geen informatie over waar deze aardbevingen zullen plaatsvinden, behalve dat ze zullen plaatsvinden op de plaatgrenzen van de wereld," zei Bilham.

Mogelijk effect

"Het is een zeer interessant mogelijk effect," zei Amos Nur, een geofysicus aan de Stanford University in Californië, die niet betrokken was bij het onderzoek. "Ook al verandert de rotatiesnelheid zo weinig, de omvang van de massa [van de aarde] en de traagheid zijn zo groot, je hebt geen enorme verandering in rotatie nodig om een ​​verandering in stress te hebben."

Wetenschappers hebben nog steeds een slecht inzicht in wat aardbevingen teweegbrengt, en hebben geen manier om aardbevingen te voorspellen, dus het zou onmogelijk zijn om een ​​bepaalde aardbeving definitief vast te leggen bij de omwenteling van de aarde, zei Nur. Toch zijn er manieren om het basisidee van de onderzoekers te valideren, zei Nur.

"De volgende stap zou zijn om terug te gaan en te proberen te modelleren wat er met de stress in de aarde gebeurt," toen de omwenteling veranderde, vertelde Nur Live Science. "Het is niet belachelijk, het is heel goed mogelijk."