SpaceX Fighting voor USAF-lanceringen

De juridische uitdaging Space Exploration Technologies (SpaceX) tegen de oprichting van United Launch Alliance volgt een reeks gerelateerde protesten van het start-up raketbedrijf tegen de lock-up van Boeing en Lockheed Martin op de lanceringsactiviteiten van de Amerikaanse luchtmacht.

SpaceX heeft op 19 oktober een rechtszaak aangespannen bij de rechtbank in de Verenigde Staten, waarin wordt beweerd dat Boeing en Lockheed Martin een concurrentieverstorend gedrag vertonen dat ervoor moet zorgen dat SpaceX niet op de markt van de overheidslancering kan komen. De civiele rechtszaak, ingediend in het Central District van Californië, streeft naar niet-gespecificeerde geldelijke schade, een erkenning van onrecht en een verbod tegen de oprichting van United Launch Alliance, de voorgestelde joint venture Boeing-Lockheed Martin om de productie en activiteiten van de Delta en Atlas te consolideren families van raketten.

Amerikaanse federale toezichthouders die de voorgestelde fusie herzien, lieten een deadline van 23 oktober aflopen zonder een beslissing te nemen en in plaats daarvan vroegen ze Boeing en Lockheed Martin te reageren op een nieuwe vragenronde over de deal.

Maanden voordat SpaceX de rechtszaak aanging, nam het zijn klachten over de overheersing door Boeing en Lockheed Martin van de luchtmachtlanceringsmarkt rechtstreeks naar de luchtmacht zelf.

Toen de luchtmacht in april aankondigde dat ze een prijsgedreven concurrentie wilde opgeven en in plaats daarvan haar derde reeks Evolved Expendable Launch Vehicle (EELV) -missies - ongeveer 23 lanceringen in totaal - zou verdelen tussen Boeing's Delta 4 en Lockheed Martin's Atlas 5 raketten, schreeuwde SpaceX fout.

SpaceX, in 2002 opgericht door internetondernemer Elon Musk, had al bijna $ 100 miljoen uitgegeven aan de ontwikkeling van een nieuwe familie van goedkope raketten, waaronder een toen nog onaangekondigde Falcon 9-raket die was ontworpen om tegen beter weten te concurreren. gevestigde Delta 4 en Atlas 5 raketten.

SpaceX voerde aan dat het plan van de Luchtmacht om een ​​reeks van 23 niet-geplande missies voor 2008 tot en met 2011 tussen de Delta 4 en Atlas 5 te splitsen, de Falcon 9 effectief zou afsluiten voor zes jaar uit een belangrijk segment van de introductiemarkt.

SpaceX kondigde dit jaar aan dat het een contract heeft van een niet-benoemde klant uit de VS om in 2007 de eerste Falcon 9-lancering uit te voeren vanuit de lanceerbasis van het bedrijf op het Kwajalein-atol in de Stille Oceaan. De versie met middelhoge lift van de raket zal naar verwachting in staat zijn om 9.500 kilogram nuttige lading in een lage baan om de aarde te leggen voor $ 27 miljoen tot $ 35 miljoen.

Musk erkende dat het buiten beschouwing laten van Buy 3 een tegenvaller zou zijn voor de marktvooruitzichten van de Falcon 9, maar SpaceX er niet van zou weerhouden om de raket te bouwen en Air Force te gaan gebruiken.

"Het zal ons een paar jaar langer duren om te winnen," zei Musk. "Boeing en Lockheed slagen er misschien in onze voortgang te vertragen, maar ze zullen ons er niet van weerhouden om een ​​veel goedkopere toegang tot de ruimte te bieden."

SpaceX moet zijn eerste lancering nog uitvoeren. Maar het bedrijf heeft meer dan een half dozijn contracten, inclusief een $ 100 miljoen onbepaalde levering - onbepaalde hoeveelheid lancering deal met het Amerikaanse ministerie van Defensie. Het bedrijf heeft twee kleinere Falcon 1-raketten bijna voltooid en een derde in productie.

Het meisje Falcon 1 zit op het lanceerplatform op de kweekwebsite van Kwajalein. Het wordt voorbereid op een vlucht later dit jaar, wanneer het een experimentele satelliet start die is gebouwd door de U.S. Air Force Academy.

SpaceX is ook gepland om een ​​Falcon 1 te lanceren van California's Vandenberg Air Force Base met de experimentele TacSat-1-satelliet van het Pentagon.

Hoewel SpaceX erkent dat het momenteel geen voertuig heeft dat gekwalificeerd is om militaire satellieten met hoge prioriteit te lanceren, klaagde het bedrijf bij de luchtmacht dat de lengte van Buy 3 de Falcon 9 zou afsluiten van de lucratieve lanceringsmarkt van de luchtmacht tot het einde van het decennium en mogelijk langer.

SpaceX diende in juni een formeel protest in bij Air Force Space en Missile Systems Center in Los Angeles. De luchtmacht ontkende het bodprotest van SpaceX begin augustus, verklarend in officiële documenten verkregen door Space News dat de luchtmacht alleen lanceringen toewees voor 2007 en daarna, en feitelijk geen echte onderscheidingen maakt.

SpaceX beschouwde dat als een oppervlakkig onderscheid, aangezien de EELV-programmadirecteur van de luchtmacht, kolonel John Insprucker, opmerkte dat Pentagon-satellietprogramma's over het algemeen meer dan twee jaar eerder dan gepland lanceringcontracten voor een Delta 4 of Atlas 5 zouden plannen. lancering op basis van de aanvankelijke Buy 3-toewijzingen.

Het bedrijf nam prompt zijn biedingsprotest over aan het Amerikaanse Government Accountability Office (GAO), een waakhondagentschap dat ook aanbestedingsgeschillen van de overheid arbitreert.

Daniel I. Gordon, algemeen assistent van de GAO en hoofd van de biedingsprotestrijdeenheid van het bureau, zei dat de GAO op 15 augustus het bodprotest van SpaceX ontving en na afwijzing van verzoeken van de luchtmacht Boeing en Lockheed Martin om het protest af te wijzen, overeenkwam om te overwegen de SpaceX protesteren op zijn verdiensten. 'De zaak ging vooruit,' zei Gordon.

Nadat het biedingsprotest was ingediend, was de luchtmacht verplicht om Buy 3 voorlopig in de wacht te zetten. In september wijzigde de luchtmacht echter zijn Buy 3-verzoek om te verduidelijken dat lanceringen jaarlijks zouden worden toegekend. Op dat moment kon de luchtmacht het automatische verblijf opheffen en doorgaan met de eerste Buy 3-awards en toewijzingen.

Voordat dat kon gebeuren, gebruikte SpaceX zijn recht om zijn protest te verplaatsen naar de Amerikaanse rechtbank van Federal Claims. Gordon zei dat de GAO zijn dossier op het biedprotest 4 oktober heeft gesloten zonder een oordeel over de verdiensten ervan te geven.

De klacht die SpaceX bij het Court of Federal Claims op 30 september had ingediend, betrof dezelfde grond als de protesten die het bij de luchtmacht en de GAO indiende. Volgens SpaceX-functionarissen heeft het Court of Federal Claims de zaak Oct.26 voornamelijk omdat SpaceX niet daadwerkelijk een bod deed op de eerste Buy 3-lanceringen, het bedrijf had geen wettelijke status om te protesteren.

SpaceX kan de beslissing nog steeds aanvechten. "We overwegen momenteel al onze juridische opties", zegt Tim Hughes, de bedrijfsjurist van het bedrijf.

Voor nu claimt SpaceX een gedeeltelijke overwinning in de Buy 3-strijd. Aan de ene kant zegt het bedrijf dat het verheugd is dat de luchtmacht de Buy 3-uitnodiging heeft gewijzigd om duidelijk te maken dat het jaarlijks het starterscontract aanbesteedt. Aan de andere kant denkt SpaceX nog steeds dat het toewijzen van alle 23 lanceringen vooraf het moeilijk zal maken voor de luchtmacht om de stroomafwaartse koers te veranderen.

Terwijl het Buy 3-protest van SpaceX zich afspeelde, was het bedrijf begonnen met het voorbereiden van de bredere reikende rechtszaak die het op 19 oktober bij het Amerikaanse districtshof voor het centrale district van Californië had ingediend, slechts enkele dagen vóór de deadline van de 23 oktober van de Federal Trade Commission om een ​​beslissing te nemen over de fusie van de United Launch Alliance.

Naast een rechterlijk bevel tegen de fusie en niet nader gespecificeerde geldelijke schade, zoekt de rechtszaak van SpaceX ook naar een uitspraak van de rechtbank waarin wordt verklaard dat Boeing en Lockheed Martin samenzweerden om de markt bij de lancering van de luchtmacht te versmallen. De rechtszaak is een patroon van collusie en concurrentieverstorend gedrag van Boeing en Lockheed Martin daterend uit het begin van het EELV-programma.

Het rechtsgeding heeft ook in detail betrekking op de opschorting van het bieden die de luchtmacht in 2003 aan Boeing heeft opgelegd nadat het bedrijf heeft toegegeven persoonlijke Lockheed Martin-informatie te hebben verkregen, inclusief prijsgegevens van Atlas, tijdens de competitie voor de eerste ronde van EELV-onderscheidingen. Boeing won 19 van die eerste 28 onderscheidingen, maar werd van zeven ervan ontdaan toen het verbod werd opgelegd. De luchtmacht, die de opschorting van Boeing in maart heeft opgeheven, is van plan om de Buy 3-lanceringstoewijzingen op andere factoren dan de prijs te bepalen.

Volgens ambtenaren van Boeing en Lockheed Martin is het pak van SpaceX 'zonder verdienste'.

SpaceX heeft eerder juridische stappen ondernomen om te voorkomen dat concurrenten een oneerlijk voordeel behalen door diensten aan de overheid te verkopen.

SpaceX behaalde in 2004 een zeldzame protestoverwinning toen het tegen het Amerikaanse Government Accountability Office protesteerde als een exclusieve NASA-bron voor Kistler Aerospace Corp. voor vluchtgegevens van de herbruikbare K-1-raket van het bedrijf. NASA trok Kistler's $ 234 miljoen prijs terug nadat de GAO het ruimtevaartagentschap had geïnformeerd dat het waarschijnlijk in het voordeel van SpaceX zou heersen.