'Dag des oordeels' Comet Elenin Rit door de aarde in stukken

We kunnen allemaal opgelucht ademhalen: de zogenaamde "doomsday comet" Elenin maakte zijn dichtste vlucht van Earth Sunday (16 oktober) en er volgden geen cataclysmen.

Sommige waarzeggers in de hemel hadden voorspeld dat Elenins aanpak zondag tot catastrofale aardbevingen en tsunami's zou leiden. Anderen hadden nog alarmerender alarmen gesignaleerd, wat suggereert dat Elenin helemaal geen komeet was, maar een schurkenplaneet genaamd Nibiru wiens aardse ontmoeting de Apocalyps zou kunnen inluiden.

Maar dat gebeurde allemaal niet, want Elenin ritste door onze planeet bij het veilig verwijderen van 22 miljoen mijl (35,4 miljoen kilometer) en snelde de ruimte in. Of kruimels van de komeet, hoe dan ook. [Galerij: Comet Elenin in afbeeldingen]

De komeet begon uiteen te vallen nadat hij gehamerd werd door een krachtige zonnestorm in augustus, en een korte afstand voorbij de zon op 10 september maakte Elenin klaarblijkelijk af, zeggen wetenschappers. Dus wat tijdens het weekend door de aarde werd gekruist was waarschijnlijk een stroom puin, geen intacte komeet.

"Nu is het gewoon een wolk van deeltjes die op het pad van de komeet zal volgen en het zonnestelsel zal verlaten, en we zullen geen deeltjes meer zien voor nog minstens 12 millennia," zei astronoom Don Yeomans, van de Near-Earth Object Program Office bij het Jet Propulsion Laboratory van NASA in Pasadena, Californië.

Een kleine, onopvallende komeet

Komeet Elenin werd in december 2010 ontdekt door de Russische amateurastronoom Leonid Elenin. De kern van de komeet heeft waarschijnlijk 2 tot 3 mijl (3 tot 5 km) gemeten voordat het uit elkaar viel, zeggen wetenschappers.

De apocalyptische geruchtenmolen gegenereerd door Elenins aankomst in de skywatching scene was volkomen ongegrond, zei Yeomans. De komeet was veel te klein om de aarde door zwaartekracht te beïnvloeden, en het was nooit een gevaar om onze planeet te raken.

Ongeveer 2 procent van de nieuw ontdekte kometen valt uiteen wanneer ze de zon het dichtst benaderen, voegde Yeomans eraan toe. Dus de ondergang van Elenin was vrij onopvallend, net als de komeet zelf.

"Het is gewoon Moeder Natuur die een einde maakt aan een andere middelmatige komeet," vertelde Yeomans aan ProfoundSpace.org.

Het volgende armageddon is om de hoek

Slechts een dag nadat hij afscheid had genomen van de kruimels van Elenin, verwelkomde de Aarde een andere snelbewegende bezoeker in zijn buurt. De kleine asteroïde 2009 TM8 geritst door onze planeet op maandagochtend (17 oktober), komt veel dichterbij dan Elenin.

De space-space space-rots van de schoolbus passeert met 341.000 mijl (341.000 km) aarde - net binnen de baan van de maan. Net als Elenin, 2009 heeft TM8 nooit het gevaar van aanvallen op ons gewekt, zeiden astronomen.

Hoewel de voorstellingen over Elenin niet uitkwamen, wil het apocalyptisch ingestelde misschien nog niet wachten om hun bunkers te verlaten.

Christen-radio-omroep Harold Camping zegt immers dat de wereld zal eindigen op 21 oktober, die deze vrijdag is. Aan de hand van aanwijzingen die hij uit de Bijbel waardeerde, zette Camping oorspronkelijk de Opname vast voor 21 mei 2011, maar herzag zijn voorspelling toen die datum kwam en ging zonder duidelijk incident.