Methaan in Meteorieten op Mars stelt de mogelijkheid van leven voor

Methaan, een potentieel teken van primitief leven, is gevonden in meteorieten van Mars, wat de gedachte versterkt dat het leven op de rode planeet van methaan zou kunnen leven, aldus onderzoekers.

Deze ontdekking is geen bewijs dat het leven bestaat, of ooit heeft bestaan, op Mars, waarschuwden de onderzoekers. Toch is methaan "een ingrediënt dat mogelijk microbiële activiteit in de Rode Planeet kan ondersteunen", zei hoofdauteur Nigel Blamey, een geochemist aan de Brock University in St. Catharines, Ontario, Canada, vertelde ProfoundSpace.org.

Methaan is het eenvoudigste organische molecuul. Dit kleurloze, geurloze, ontvlambare gas werd voor het eerst ontdekt in de atmosfeer van Mars door het Mars Express-ruimtevaartuig van het European Space Agency in 2003, en NASA's Curiosity Rover ontdekte vorig jaar een vluchtige piek van methaan op de landingsplaats. [The Search for Life on Mars: A Photo Timeline]

Veel van het methaan in de atmosfeer van de aarde wordt geproduceerd door het leven, zoals vee dat voedsel verteert. Er zijn echter manieren om methaan zonder leven te produceren, zoals vulkanische activiteit.

Om licht te werpen op de aard van het methaan op Mars analyseerden Blamey en zijn collega's de rotsen die van Mars waren afgeschoten door kosmische effecten die vervolgens als meteorieten op aarde neerstortten. Ongeveer 220 pond (100 kilogram) van Mars meteorieten zijn gevonden op aarde.

De wetenschappers concentreerden zich op zes meteorieten van Mars die als voorbeelden van vulkanische rotsen daar dienen en monsters van ongeveer een kwart van elke gram verzamelen - een beetje groter dan een diamant van 1 karaat. Alle monsters zijn genomen uit het interieur van de meteorieten, ter voorkoming van terrestrische besmetting.

De onderzoekers ontdekten dat alle zes methaan en andere gassen vrijkopen bij vermaling, waarschijnlijk van kleine binnenzakken.

"De grootste verrassing was hoe groot de methaan-signalen waren," zei Blamey.

Chemische reacties tussen vulkanische rotsen op Mars en de omgeving van Mars kunnen methaan afgeven. Hoewel de droge, dunne lucht van Mars het oppervlak vijandig maakt, suggereren de onderzoekers dat de Rode Planeet waarschijnlijk meer bewoonbaar is onder de oppervlakte. Ze merkten op dat als methaan ondergronds op Mars beschikbaar is, microben ervan kunnen leven, net zoals sommige bacteriën dat doen in extreme omgevingen op aarde.

"We hebben het leven niet gevonden, maar we hebben methaan gevonden dat mogelijk microben in de ondergrond zou kunnen ondersteunen", zei Blamey.

Blamey hoopt nu meer Martiaanse meteorieten te analyseren. Hij en zijn collega's hebben hun bevindingen vandaag online (16 juni) in het tijdschrift Nature Communications gepubliceerd.