Maak een rit met Astronaut Mike Massimino naar 'The Planets' van Science Channel

Laat op een rondleiding door het zonnestelsel de voormalige NASA-astronaut Mike Massimino je gids zijn.

Massimino, die op twee spaceshutteamissies vloog om de Hubble Space Telescope te repareren, zal een nieuwe serie organiseren op het Science Channel, genaamd "The Planets", die vandaag (22 augustus) om 10 uur in première gaat. EDT / PDT.

De acht afleveringen van de show zullen de acht planeten in ons zonnestelsel verkennen, de dwergplaneten in ons systeem, zoals Pluto, en zelfs exoplaneten die rond andere sterren cirkelen. De eerste aflevering zal een diepgaande blik op Jupiter geven. Massimino's taak zal zijn als een soort nieuwsanker voor een interplanetair reisverslag. [Fragment van 'Spaceman': Mike Massimino's eerste Spacewalk]

"Het was erg leuk om er deel van uit te maken", vertelde de voormalige astronaut aan ProfoundSpace.org. "Op de hielen van de eclips hoop ik dat er veel belangstelling zal zijn voor wetenschap, ruimte en ons zonnestelsel."

Massimino, een ingenieur door middel van training, zei dat zijn ervaring in de ruimte hem extra perspectief op de kosmos geeft - en het is een deel van de reden waarom hij de show wilde hosten toen Discovery Communications (eigenaar van het Science Channel) hem erover benaderde.

"Ik denk dat mijn perspectief om dingen een beetje dichterbij te zien, boven de atmosfeer uitkomt, dat het anders maakt, een zicht op [ruimte] heeft," zei hij. "[Vanuit de ruimte] kun je het kosmische ballet zien, tussen aarde, zon en maan. Je leert dit en je begrijpt het op een andere manier."

Die fascinatie met het universum was iets dat hij na zijn stint als astronaut naar andere mensen wilde overbrengen, en het is een van de redenen waarom hij doceert aan de Columbia University en als adviseur van het Intrepid Museum fungeert, zei hij.

Wat betreft zijn favoriete planeet in de serie, is hij vooral geïnteresseerd in Mars en de manen van Jupiter en Saturnus. Mars omdat het een realistische bestemming is voor menselijke ruimtevluchten, en de gasreizoensmanen omdat sommigen van hen vloeibare wateroceanen hebben en misschien verblijven in het leven, zei hij.

Hij voegde eraan toe dat de ruimtesonde Juno verschillende belangrijke ontdekkingen heeft gedaan in de korte tijd dat hij in de buurt van Jupiter is geweest, en heeft de argumenten voor verdere verkenning van dat systeem aangescherpt.

Over welke van de werelden in de serie die Massimino zou willen bezoeken, Mars staat nog steeds op de eerste plaats. Een bemande missie naar de Rode Planeet is iets waarvan hij denkt dat het uiteindelijk zal gebeuren - het is gewoon een kwestie van tijd.

"Mars is van groot belang omdat het binnen het rijk van mogelijkheden ligt waar we nu mensen naartoe kunnen sturen," zei hij. "Het is de planeet die zich het dichtst bij ons bevindt en waar we mogelijk kunnen komen, zoiets als een reis van zes maanden, dat ligt binnen het rijk van mogelijkheden."

De gelijkenis van Mars met de aarde en het vermogen van de mensheid om de oppervlakte te bereiken en nauwkeurig te onderzoeken, betekenen dat de planeet ons veel kan vertellen over de geschiedenis van het zonnestelsel - en tot op zekere hoogte, waarom het leven zich op aarde heeft ontwikkeld maar niet op de rode Planeet.

"Mars is altijd deze romantische plek geweest, het is erg vergelijkbaar met de aarde," zei hij. "Toen ze zich voor het eerst vormden, waren aarde en Mars vergelijkbaar, maar de aarde heeft een magnetisch veld en Mars deed dat niet. Dus Mars ging de ene richting op en we gingen de andere in."

Mars heeft momenteel een zwakker, minder gestructureerd magnetisch veld dan de aarde, aldus de NASA. Het sterke magnetische veld van onze planeet heeft de aarde mogelijk helpen zijn atmosfeer te behouden, een cruciaal kenmerk voor de ontwikkeling van complexe levensvormen. NASA-sondes bestuderen het bestaande, zwakke magnetisme op de Rode Planeet om uit te zoeken of zijn evolutie een factor was in het verlies van de atmosfeer van de planeet.

Mars heeft misschien nu geen leven, maar Massimino merkte op dat er bewijs is voor water onder de grond en bij de poolkappen, en er zou daar ooit leven geweest kunnen zijn.

Zoals hij het ziet, is astronomie een van de weinige wetenschappen waarmee de gemiddelde persoon kan deelnemen.

"Je hoeft geen astronoom te zijn om het te waarderen," zei hij. "Iedereen heeft de mogelijkheid om naar de hemel te kijken."

Het opzoeken en het verkennen van de rest van het universum verbindt ons ook met enkele van de meest diepzinnige vragen over onszelf, zei hij.

"Hoe zijn we hier gekomen? Zijn we alleen? Dit zijn grotere vragen waar we nog geen antwoorden op hebben," zei hij. "De enige manier om antwoorden te krijgen, is verder kijken dan onze eigen planeet en uitkijken naar het universum."