Leven op Venus? Waarom het geen absurde gedachte is

STANFORD, Californië - Venus moet niet worden afgedaan als een mogelijke verblijfplaats voor het leven, benadrukken sommige wetenschappers.

Natuurlijk, het oppervlak van de planeet is vandaag de dag onherbergzaam - kurkdroog en heet genoeg om lood te smelten, met een atmosferische druk die 90 keer groter is dan die van de aarde op zeeniveau. Om dezelfde hoeveelheid druk op onze planeet te voelen, zou je ongeveer 900 meter in de oceanen moeten afdalen.

Maar Venus was lang geleden een gematigde wereld, met zeeën die eonen bleven volhouden - misschien 2 miljard jaar of langer, volgens recent modelonderzoek. [Foto's van Venus, de mysterieuze planeet naast de deur]

Venus is daarom misschien een bewoonbare planeet geweest 'voor een groot deel van de geschiedenis van het zonnestelsel', zei astronoom David Grinspoon, een senior wetenschapper aan het Planetary Science Institute in Tucson, Arizona, donderdag (12 april) tijdens een lezing op de Breakthrough Discuss conferentie hier op Stanford universiteit.

En de zogenaamde zusterplaneet van de Aarde zou het leven mogelijk kunnen ondersteunen tot op de dag van vandaag, althans op bepaalde plaatsen. Hoewel het oppervlak van Venus een helse broeikas is geworden, is de omgeving van een paar tientallen mijlen hoog in de lucht behoorlijk goedaardig, hebben Grinspoon en anderen benadrukt. Temperaturen en drukken daarboven liggen dicht bij die van het aardoppervlak, dus het is mogelijk dat het leven van Venus - als het ooit heeft bestaan ​​- niet lang geleden is uitgestorven met de dramatische klimaatverandering, maar zich eerder in de wolken heeft teruggetrokken.

Die wolken zijn meestal gemaakt van zwavelzuur, wat lijkt te argumenteren tegen het idee van Venus-leven. Maar de afgelopen decennia hebben biologen allerlei soorten winterharde microben hier op aarde gevonden die in staat zijn om soortgelijke extreme omstandigheden te tolereren. En diezelfde zure Venuswolken zouden mogelijk chemische energie kunnen leveren aan microben die daarboven rondzweven, hebben onderzoekers gezegd.

Planet Venus wordt vaak vergeleken met de aarde, maar met een uit de hand gelopen broeikasprobleem. De 2e planeet van de zon is heet gehuld met dodelijke wolken. Dat zijn hints. Test nu uw kennis van Venus-feiten.

Intrigerend genoeg is de bovenste atmosfeer van Venus ook rijk aan een mysterieus mengsel dat ultraviolette (UV) straling absorbeert, het hoogenergetische licht dat zonnebrand veroorzaakt hier op aarde. Niemand weet wat dit spul is of waar het vandaan komt, maar sommige wetenschappers hebben gespeculeerd dat het een biologisch pigment kan zijn - misschien een op zwavel gebaseerd zonnescherm van een bepaald soort.

En het leven hoefde niet noodzakelijkerwijs op Venus te ontstaan ​​om daar te gedijen, voegde Grinspoon eraan toe: de planeet heeft vele tonnen aardgesteenten opgeslokt die in de afgelopen 4,5 miljard jaar door gewelddadige invloeden de ruimte in werden geschoten, waarvan sommige zich onbewust konden beschermen voerende microben. (Venus-materiaal is ook naar de aarde gekomen, dus het is ook mogelijk dat onze planeet lang geleden werd gekoloniseerd door inheemse Venusians.)

Grinspoon beweert niet dat het leven op Venus bestaat, alleen dat het een mogelijkheid is die wetenschappers serieuzer zouden moeten overwegen. En sommige van zijn collega's zijn het daarmee eens.

Tijdens een afzonderlijke paneldiscussie hier op donderdag, werd aan de deelnemende wetenschappers bijvoorbeeld gevraagd welk zonnestelsellichaam ze als eerste zouden bezoeken om het buitenaardse leven te zoeken. Mars, de Jupiter-maan Europa en de Saturnus-satellieten Titan en Enceladus kregen allemaal stemmen. Maar een van de Europa-voorstanders - Cynthia Phillips, een planetaire geoloog bij NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië - gaf ook een schreeuw naar de tweede rots vanuit de zon.

"Ik denk dat we Venus opnieuw moeten bekijken," zei Phillips.