Deze 3 Alien Planeten rond een Tiny, Cold Star Just Might Support Life

Drie potentieel bewoonbare Earth-size planeten zijn ontdekt rond een schemerige, koude nabijgelegen ster die nauwelijks groter is dan Jupiter, zeggen onderzoekers.

"Dit soort kleine, koude sterren kunnen de plekken zijn waar we eerst ergens anders in het universum naar het leven moeten zoeken, omdat ze misschien de enige plaatsen zijn waar we het leven op verre planeten van de aarde kunnen detecteren met onze huidige technologie," schreef hoofdauteur Michaël Gillon, een astronoom aan de Universiteit van Luik in België, vertelde ProfoundSpace.org.

Astronomen richtten zich op een ster die oorspronkelijk 2MASS J23062928-0502285 heette en die werd ontdekt met behulp van TRAPPIST (TRAnsiting Planets en PlanetesImals Small Telescope), een telescoop in Chili. Deze schemerige koude rode ster, nu bekend als TRAPPIST-1, bevindt zich in het sterrenbeeld Waterman op ongeveer 39 lichtjaar van de aarde. Ter vergelijking: Alpha Centauri, het dichtstbijzijnde sterrensysteem, is ongeveer 4,3 lichtjaar van de aarde verwijderd. [Kijk maar: Zie hoe de 3 TRAPPIST-1-planeten mogelijk het leven zouden kunnen ondersteunen]

TRAPPIST-1 is 2000 keer minder fel dan de zon, iets minder dan half zo warm als de zon, ongeveer een twaalfde van de massa van de zon, en minder dan een achtste van de breedte van de zon, waardoor deze slechts een iets grotere diameter heeft dan Jupiter . TRAPPIST-1 is een type ster dat bekend staat als een ultracoole dwerg die heel gewoon is in de Melkweg, ongeveer 15 procent van de sterren in de buurt van de zon.

Wetenschappers zagen de drie planeten door TRAPPIST-1 te observeren met regelmatige tussenpozen terwijl de werelden eroverheen liepen. Dit is de eerste keer dat verre planeten, exoplaneten genaamd, rond een ultracoole dwerg zijn gevonden, aldus de onderzoekers.

"Tot dusverre was het bestaan ​​van dergelijke 'rode werelden' die cirkelen rond ultracoole dwergsterren zuiver theoretisch, maar nu hebben we niet slechts één eenzame planeet rond zo'n zwakke rode ster, maar een compleet systeem van drie planeten," studeert co-auteur Emmanuël Jehin, een astronoom aan de universiteit van Luik, zei in een verklaring.

Deze drie planeten zijn elk slechts ongeveer 10 procent groter in diameter dan de aarde. "Het soort planeten dat we hebben gevonden, is heel spannend vanuit het perspectief van het zoeken naar leven in het universum buiten de aarde", schreef co-auteur Adam Burgasser van de Universiteit van Californië, San Diego, in een verklaring.

De twee binnenste planeten zijn ongeveer 60 tot 90 keer dichter bij hun ster dan de aarde naar de zon, met banen van respectievelijk slechts 1,5 en 2,4 dagen lang. De baan van de derde planeet is momenteel minder zeker, variërend tussen 4,5 en 73 dagen lang. De kleine afmeting van de ster en de banen van zijn planeten betekent: "de structuur van dit planetaire systeem is veel meer vergelijkbaar in schaal met het systeem van de manen van Jupiter dan met dat van het zonnestelsel," zei Gillon in de verklaring.

Hoewel alle drie de planeten in de buurt van hun ster draaien, ontvangen de binnenste twee planeten slechts vier keer en twee keer, respectievelijk, de hoeveelheid straling die de aarde ontvangt, omdat hun ster veel zwakker is dan de zon. De derde buitenplaneet ontvangt waarschijnlijk minder straling dan de aarde, aldus de onderzoekers.

Gezien hoe dichtbij TRAPPIST-1's trio van planeten zijn naar zijn ster, suggereren de onderzoekers dat de aantrekkingskracht van TRAPPIST-1 waarschijnlijk deze werelden dwong om 'tidally locked' te worden. Wanneer een planeet netjes opgesloten is tegen zijn ster, zal deze altijd dezelfde kant aan zijn ster vertonen, net zoals de maan altijd hetzelfde gezicht naar de aarde toont. Dit zorgt ervoor dat die werelden elk één permanente dayside en één permanente nightside hebben.

De derde van de TRAPPIST-1's planeten, degene die het verst van de ster verwijderd is, kan in de bewoonbare zone van de ster liggen - het gebied rond een ster waar planeten oppervlakken hebben die warm genoeg zijn om vloeibaar water te hebben, een belangrijk ingrediënt voor het leven zoals het op aarde bekend is . De twee planeten die het dichtst bij TRAPPIST-1 liggen, kunnen dagen en te hete nachten hebben en nachtenides die te koud zijn om elk soort leven te hosten zoals het op aarde bekend is, maar de onderzoekers suggereren dat de grenzen van de dag- en nachtkanten van de planeten wees lieflijke vlekken gematigd genoeg voor het leven.

Voor het grootste deel hebben exoplaneetjachtmissies zich gericht op het vinden van systemen rond zonachtige sterren die zichtbaar licht uitstralen, maar deze sterren kunnen zo helder zijn dat ze de belangrijkste kenmerken van hun planeten kunnen overstemmen, aldus de onderzoekers. Daarentegen zenden koude dwergsterren meestal infrarood licht uit en zijn zo flauw dat ze de details van hun planeten niet overheersen. TRAPPIST is ontworpen om te zoeken naar planeten rond 60 nabijgelegen ultracoole dwergen. [7 manieren om buitenaardse planeten te ontdekken]

"De detectie van deze planeten [rond TRAPPIST-1] zou de zoektocht naar meer systemen rond ultracoole dwergen moeten intensiveren," zei Gillon. "Spannende wetenschappelijke avonturen beginnen nu."

Omdat de planeten rond TRAPPIST-1 relatief dichtbij zijn, kunnen wetenschappers in principe de composities van hun sferen analyseren, "en verder de weg af, die binnen onze generatie ligt, beoordelen of ze daadwerkelijk bewoond zijn," studeerde co-auteur Julien de Wit , een planetaire wetenschapper aan het Massachusetts Institute of Technology, zei in een verklaring. "Al deze dingen zijn haalbaar en binnen handbereik nu, dit is een jackpot voor het veld."

De massa's van deze werelden blijven onbekend, maar toekomstig onderzoek kan vaststellen hoeveel elk van deze planeten door zwaartekracht trekt bij zijn broers en zussen als ze dicht bij elkaar komen, zei Gillon. De kracht van de zwaartekracht van elke planeet zal wetenschappers helpen de massa af te leiden, wat op zijn beurt zal helpen de dichtheid van de planeten te schatten, en daarmee de composities, voegde hij eraan toe.

"We kunnen zien of de planeten waarschijnlijk rotsachtig zijn, of rijk aan ijs zoals de manen van Jupiter, of rijk aan metaal zoals Mercurius," zei Gillon.

Astronomen hebben meer dan 800 planeten buiten ons eigen zonnestelsel bevestigd en de ontdekkingen blijven binnenstromen.Hoeveel weet u over deze exotische werelden?

De onderzoekers merkten op dat de Hubble-ruimtetelescoop en de aankomende James Webb-ruimtetelescoop kunnen helpen bij het analyseren van de atmosfeer van die planeten voor moleculen die met het leven zijn verbonden, zoals water, koolstofdioxide en ozon.

"Nu moeten we onderzoeken of ze bewoonbaar zijn," zei de Wit in de verklaring.

De wetenschappers hebben hun bevindingen vandaag online (2 mei) in het tijdschrift Nature gepubliceerd.