Russian Space Junk vernietigt bijna NASA-telescoop in baan

Een hightech NASA-telescoop in een baan ontsnapte vorig jaar in een mogelijk rampzalige botsing met een Russische spionssatelliet uit de Sovjet-Unie, in een korte tijd waarin de groeiende dreiging van omloopresten rond de aarde wordt benadrukt.

NASA's $ 690 miljoen Fermi Gamma-ray Space Telescope - die de krachtigste explosies in het universum bestudeert - vermeed ternauwernood een directe treffer met de ter ziele gegane 1,5-ton Russische verkenningssatelliet Cosmos 1805 op 3 april 2012, korpsen van ruimteagentschappen kondigden dinsdag (30 april) aan ). De potentiële botsing met de ruimte werd vermeden toen ingenieurs Fermi opdroegen de boegschroeven in een kritieke ontwijkmanoeuvre te vuren om uit de buurt te geraken.

NASA heeft een video gemaakt van Fermi's near miss met ruimteafval om te laten zien hoe groot het risico van een botsing in de ruimte eigenlijk was. [Space Junk Photos & Cleanup-concepten]

Fermi-missiewetenschappers hebben op 29 maart 2012 voor het eerst kennisgemaakt met de dreiging van ruimtebotsing toen ze een bericht ontvingen dat de ruimtetelescoop en Cosmos 1805 elkaar met slechts 700 voet (213,4 meter) zouden missen. Het missieteam hield de situatie de volgende dag in de gaten en het werd duidelijk dat de twee ruimtetuigen, die in verschillende banen reisden, binnen 30 milliseconden van elkaar door hetzelfde punt in de ruimte zouden zipten, aldus NASA-functionarissen.

"Mijn onmiddellijke reactie was:" Whoa, dit is anders dan alles wat we eerder hebben gezien! ", Zei Fermi-projectwetenschapper Julie McEnery van NASA in een verklaring.

De Russische ruimteafval reiste met een snelheid van 27.000 mijl per uur (43.452 km / h) in relatie tot Fermi. Als het in de ruimtetelescoop was geslagen, zou de explosie van de twee ruimtevaartuigen "evenveel energie hebben als tweeëneenhalve ton explosieven", aldus NASA-functionarissen.

"Het was duidelijk dat we klaar moesten zijn om Fermi uit de weg te ruimen, en op dat moment waarschuwde ik ons ​​Flight Dynamics Team dat we een manoeuvre aan het plannen waren," voegde McEnery eraan toe.

Na het maken van die berekeningen begonnen wetenschappers Fermi's stuwraketten af ​​te vuren, speciaal ontworpen om de satelliet uit de weg te duwen als deze situaties zich voordoen.

"Het is vergelijkbaar met het voorspellen van regen op een bepaald tijdstip en een week van tevoren plaatsen", zegt Eric Stoneking, de hoofdtechnicus voor het beheersen van de houding bij Fermi bij het Goddard Space Flight Center van NASA, over het voorspellen van dit soort gevolgen in een verklaring. "Naarmate de datum nadert, nemen de onzekerheden in de voorspelling af en kan het oorspronkelijke beeld drastisch veranderen."

De twee ruimtevaartuigen misten uiteindelijk elkaar met 6 mijl (9 km) toen ze elkaar passeerden op 3 april 2012.

"De manoeuvre, die door het ruimtevaartuig zelf werd uitgevoerd op basis van procedures die we al lang geleden hadden ontwikkeld, was heel eenvoudig, gewoon alle stuwraketten een seconde lang afvuren," zei Stoneking. "Er was veel spanning en spanning in de aanloop, maar toen het voorbij was, zuchtten we met opluchting dat alles goed verliep."

"Er werd een enorm gewicht opgeheven," zei McEnery. "Ik had het gevoel dat ik 20 pond kwijt was."

Ruimtetroep is een groeiende bedreiging geweest voor satellieten en bemande ruimtevaartuigen in een baan, en botsingen komen van tijd tot tijd voor. Vorige maand hield het Europees Ruimtevaartagentschap zijn zesde conferentie gewijd aan de bestrijding van de ruimteafvalbedreiging in Darmstadt, Duitsland.

In februari 2009 sloeg een andere dode Russische satelliet de Amerikaanse communicatiesatelliet Iridium 33 binnen bij een botsing in de ruimte die enorme wolken puin opleverde, één langs de baan van elk vaartuig. In 2007 heeft China opzettelijk een ter ziele gegane weersatelliet vernietigd in een anti-satelliettest.

NASA houdt elke dag 17.000 objecten groter dan 10 cm in de baan boven de aarde. Slechts 7 procent van de gevolgde objecten zijn momenteel actieve satellieten.

De Fermi-telescoop - gelanceerd in 2008 - doorzoekt de hemel op tekenen van donkere materie, zwarte gaten en draaiende pulsars door bronnen van gammastraaluitbarstingen op te zoeken, de helderste lichtflitsen in het universum sinds de oerknal.

Noot van de redacteur: dit verhaal is gecorrigeerd om het juiste jaar van de junk-conjunctie weer te geven. De bijna-ongeluk vond plaats in 2012, niet in 2013.